Guía de: Exploración Espacial

Curiosity: Todo sobre el gran robot explorador de Marte

Curiosity, es la apuesta más ambiciosa de la NASA en la exploración del planeta Marte. Aquí encontrarás los datos que requieres para conocer esta excepcional misión y seguirla en directo.

Mars Science Laboratory (MSL), conocido popularmente como Curiosity, es el más sofisticado vehículo explorador desarrollado por la NASA. Si todo sale según lo programado, debería iniciar su descenso sobre la superficie del planeta Marte, en el cráter Gale, a las 5:31 UTC, este 6 de agosto.

Rover Curiosity

Foto: NASA

Vehículo explorador de Marte MSL Curiosity

Algo de Historia

MSL dio sus primeros pasos tras su aprobación en 2004, luego del rotundo éxito de los vehículos exploradores Spirit y Opportunity. De inmediato, se definió que debía ser el laboratorio móvil más capacitado jamás construido, superando por mucho la capacidad de adaptación, análisis, movimiento y acceso de los anteriores vehículos exploradores de Marte.

Retrasos en variados elementos de la misión y el alto costo alcanzado en el desarrollo del vehículo, casi obligan a cancelar la misión, una misión cuyo costo podría superar los 2500 millones de dólares. Sin embargo, la agencia siguió adelante y el MSL, bautizado oficialmente como Curiosity por una niña estadounidense de 12 años, pudo iniciar su viaje para responder a grandes interrogantes.

Lanzamiento de Curiosity

MSL fue enviado al espacio por la NASA y la United Launch Alliance (ULA) el día 26 de noviembre de 2011, a las 15:02 UTC, a bordo de un cohete Atlas V 541, desde la base aérea de Cabo Cañaveral.  El MSL, tenía una masa al ser lanzado de 3893 kilogramos, peso que considera las cuatro partes principales denominadas: etapa de crucero interplanetaria de 539 kilogramos de peso, la cápsula de entrada atmosférica, un verdadero escudo contra la fricción (el vehículo ingresa en la atmósfera marciana a una velocidad de 5,9 km/s) y las altas temperaturas (unos 2100º C), la etapa de descenso de 2401 kilogramos y el vehículo explorador Curiosity con 899 kilogramos.

Comparación Rovers Marcianos

Foto: NASA

Comparación de Curiosity con los anteriores vehículos exploradores del Planeta Marte

Características del rover

Curiosity presenta una longitud de 3 metros y un ancho de 2,8 metros. La altura máxima del vehículo es de 2,2 metros, equipado además, con un brazo robótico de 2,1 metros de largo. El  rover, se moviliza sobre seis ruedas de 50 centímetros de diámetro y cada una de ellas posee un motor eléctrico independiente, facultadas para superar con total seguridad obstáculos de hasta 65 centímetros de altura.

Un elemento de vital importancia en la estructura de MSL Curiosity, es su soporte de energía, basado en un generador termoeléctrico de radioisótopos de tipo MMRTG capaz de generar calor para superar las bajísimas temperaturas de la superficie marciana y entregar además, 123 W de potencia eléctrica con 28 V de corriente continua. El MMRTG tiene una vida útil estimada en 14 años y si bien no alimenta directamente a los sistemas de la nave, si debe recargar permanentemente dos baterías de ion-litio.

Instrumentos científicos del MSL

El vehículo explorador, cuenta con 10 instrumentos científicos (los más avanzados jamás enviados al planeta rojo), incluyendo, espectrómetros y analizadores, detectores de radiación y  sensores ambientales. Estos equipos, están especialmente orientados a determinar si el planeta Marte fue, o si aun posee características que permitan soportar la vida microbiana.

Instrumentos MSL

Foto: NASA

Instrumentos científicos del MSL Curiosity

Particularmente el instrumental de Curiosity, deberá determinar la naturaleza y el tipo de compuestos orgánicos en Marte e identificar estructuras que podrían ser resultado de procesos biológicos. También se desarrollaran estudios geológicos y geoquímicos, se estudiaran procesos de evolución planetaria, especialmente determinar el estado actual, la distribución y el ciclo del agua y el dióxido de carbono en Marte y por último, analizar la radiación en superficie.

Curiosity esta equipado con 4 cámaras científicas denominadas: MastCam y ChemCam ambas ubicadas en el mástil, la cámara MAHLI incorporada al brazo robótico y la cámara de descenso MARDI. A estas se suman otras 6 cámaras, 4 de ellas denominadas cámaras de ingeniería Hazcams montadas en el cuerpo del rover al frente y atrás, permitiendo obtener imágenes en 3D y dos cámaras de ingeniería Navcams, montadas en el mástil para conseguir panorámicas e imágenes en 3D que permitan observar con rapidez el entorno.

¿Donde seguir las todas las alternativas de la misión?

Curiosity es y será probablemente una de las sondas espaciales con mayor cobertura mediática, tanto por lo excepcional de su misión como por sus extraordinarias cualidades tecnológicas. De ahí que, dar seguimiento a cada una de las alternativas de esta misión (en especial los llamados “siete minutos de terror”) es realmente fácil y sumamente recomendable, si deseamos vivir un momento histórico inolvidable y en directo, junto a los encargados de la misión. A continuación los link más recomendados:

- MSL en NASA

NASA TV transmisión en el sitio principal de la agencia espacial.

Sitio principal de la misión Curiosity.

Sorprendente sitio en ingles sobre la misión Curiosity,  muy recomendable e interactivo

- Gran cantidad de imágenes e información en español.

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