El ALMA de la astronomía cobra fuerza en Chile

Astrónomos de todo el mundo se reunieron en Chile para compartir los primeros hallazgos de ALMA, el mayor Radio Observatorio del planeta, que en marzo próximo será oficialmente inaugurado en nuestro país.

En lo alto del Llano de Chajnantor, en la Cordillera de los Andes, en Chile, en medio de un paisaje semejante a la superficie de Marte, se construye el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una instalación astronómica internacional, resultado de una asociación entre Europa, Norteamérica y Asia del Este, en cooperación con la República de Chile.

ALMA

Foto: ESO/B. Tafreshi (twanight.org)

Esta vista panorámica del llano de Chajnantor muestra las antenas del Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) instalado sobre un paisaje sobrenatural.

La construcción y las operaciones de ALMA son dirigidas por el Observatorio Europeo Austral (ESO) representando a Europa, por el Observatorio Radio Astronómico Nacional (NRAO) a nombre de Norteamérica, y por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ) por parte de Asia del Este, mientras que el Joint ALMA Observatory (JAO) concentra la dirección del proyecto y es responsable por la gestión de la construcción, puesta en marcha y operación del colosal Radio Observatorio.

Tras las huellas de nuestros orígenes cósmicos

ALMA, es un gigantesco observatorio de vanguardia orientado al estudio de  la luz de algunos de los objetos más fríos del Universo. En longitudes de onda de alrededor de un milímetro, entre el infrarrojo y las ondas de radio, por lo que se conoce como radiación milimétrica o submilimétrica.

ALMA

Foto: Agencias

Gráfica de espectro electromagnético.

La luz en estas longitudes de onda es utilizada por los astrónomos para estudiar las condiciones químicas y físicas que se dan en estas nubes moleculares, densas regiones de gas y polvo donde están naciendo nuevas estrellas. A menudo, estas regiones del Universo están oscurecidas y permanecen ocultas en el rango visible de la luz, pero brillan con intensidad en la parte milimétrica y submilimétrica del espectro.

Lamentablemente el vapor de agua de la atmósfera terrestre absorbe las señales que nos llegan desde el espacio y por ello, observatorios como ALMA deben construirse en lugares altos y secos. Siendo particularmente apropiada la llanura de Chajnantor, el emplazamiento de ALMA, a unos 50 kilómetros al este de San Pedro de Atacama y a 5.000 metros de altitud, Ubicación que convierte a este observatorio astronómico en uno de los más altos de la Tierra.

Astrónomos del mundo se benefician de ALMA

Astrónomos de todo el mundo se reunieron  en Chile desde el 12 al 15 de diciembre en la hermosa localidad de Puerto Varas, para discutir el fascinante primer año de resultados científicos de ALMA, tras el inicio de sus operaciones de “Ciencia Inicial” a fines de septiembre de 2011, habiéndose ya publicado los primeros artículos científicos en destacadas revistas especializadas.

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Foto: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)

Astrónomos de todo el mundo se reunieron en Chile, para discutir los emocionantes primeros resultados científicos de ALMA.

Durante este primer año de ciencia, ALMA ya expone resultados que impactan y  hacen una diferencia en las principales áreas científicas. Según Leonardo Testi de ESO, presidente del comité organizador de la primera conferencia del observatorio. “Ahora tenemos una mucho mejor comprensión del proceso de formación de planetas en torno a otras estrellas. Se obtuvieron nuevos e importantes resultados en el área de moléculas pre-bióticas en el espacio, que pueden estar relacionadas con el origen de la vida. Con ALMA estamos empezando a estudiar en detalle la química del agua y complejas moléculas orgánicas, lo que es importante para entender nuestros orígenes”.

La reunión a la que asistieron doscientos astrónomos de todo el mundo denominada “El primer año de Ciencia con ALMA”, cubrió los más diversos temas científicos que abarca ALMA: desde observaciones de cuerpos del Sistema Solar y de la Vía Láctea, en el Universo local, así como el Universo de alto desplazamiento al rojo. Las presentaciones y debates se enfocaron en la impresionante información que está siendo reunida y sus implicancias teóricas, además de las predicciones relacionadas, como también, la relevante información complementaria proveniente de otros observatorios.

Por primera vez, ALMA ofrece la precisión necesaria para estudiar galaxias normales en el Universo lejano, muy distante en el tiempo, cuando el Universo tenía menos de mil millones de años (la edad del Universo es de unos 13,7 mil millones de años).

Las sobrecogedoras imágenes de Alma

El impresionante material audiovisual que ha acompañado la puesta en marcha de las instalaciones y su operación, se encuentra disponible en diversos formatos para que tú también puedas disfrutarlo, de hecho, puedes acceder a la página oficial de ALMA y ver sorprendentes videos y galerías de imágenes.

ALMA

Foto: ESO/B. Tafreshi

Impresionante panorámica de Alma.

Además, ya está disponible una recopilación de time-lapses de ALMA. Una colección de diferentes secuencias en el Desierto de Atacama, presentando el “baile” sincronizado del conjunto de antenas mientras observan el claro cielo nocturno.

La compilación, que fue producida por ESO usando imágenes de los foto embajadores de ESO Malin Christoph (christophmalin.com), Babak Tafreshi (twanight.org), y José Francisco Salgado (josefrancisco.org), muestra sólo un pequeño grupo de antenas. Cuando se haya completado, ALMA estará compuesto por 66 antenas de alta precisión, repartidas en distancias de hasta 16 kilómetros, transformándose de momento en más grande proyecto astronómico terrestre existente.

Próxima inauguración oficial

Alma será inaugurado oficialmente el próximo 13 de marzo de 2013, con al menos 55 antenas operando y más de 40 de ellas de 12 metros de diámetro. El 13 de marzo en una fecha muy significativa, es un momento en que gran parte del personal que ha trabajado en ALMA estará presente y el trabajo de construcción programado estará prácticamente completo.

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