Hermosa imagen con jóvenes estrellas en una espectacular nebulosa

Astrónomos capturan con el VLT la imagen de coloridas nubes de gas y polvo estelar. Una enorme guardería donde se observan grandes grupos de estrellas calientes recién nacidas.

Situada a unos 6.000 años luz de la Tierra, en la constelación de Scorpius (El escorpión), la nebulosa oficialmente conocida como IC 4628 es una enorme región llena de gas, con llamativas burbujas de gas oscuro. Esas nubes son regiones de formación estelar que generan brillantes estrellas jóvenes calientes. En luz visible, vemos estas estrellas en colores blanco-azulados, pero también emiten una intensa radiación en otras partes del espectro (principalmente en el ultravioleta).

Nebulosa de la Gamba
ESO. Acknowledgement: Martin Pugh

El brillante revoltijo de nubes de gas que podemos ver en esta nueva imagen forma una enorme guardería estelar apodada la Nebulosa de la Gamba.

Es esa luz ultravioleta de las estrellas la que hace que las nubes de gas brillen. Esta  radiación arranca los electrones de los átomos de hidrógeno, que más tarde se recombinarán y desprenderán energía en forma de luz. Durante este proceso, cada elemento químico emite luz en colores determinados, y para el hidrógeno el color predominante es el rojo. IC 4628 es un ejemplo de región HII.

Una extensa y hermosa región

La también llamada Nebulosa de la Gamba o Gum 56 (en honor al astrónomo australiano Colin Gum) tiene una extensión de unos 250 años luz, cubriendo un área del cielo equivalente a cuatro veces la de la Luna llena.

Si bien esta nebulosa presenta un gran tamaño, a menudo ha sido ignorada por los observadores por su debil brillo, ya que la mayor parte de su luz se emite en longitudes de onda que el ojo humano no puede percibir.

Nebulosa de la Gamba
ESO. Acknowledgement: Martin Pugh

Esta colección de extractos nos muestra visiones más cercanas de algunas de las formas más extrañas y espectaculares del brillante revoltijo de nubes de gas que forma una enorme guardería estelar apodada la Nebulosa de la Gamba.

A lo largo de los últimos millones de años esta región del cielo ha formado numerosas estrellas, tanto individuales como en cúmulos. Hay un gran cúmulo de estrellas disperso, llamado Collinder 316, que se extiende a lo largo de casi toda esta imagen.

El cúmulo Collinder 316 forma parte de un conjunto mayor de estrellas luminosas muy calientes. También pueden verse muchas estructuras o cavidades más oscuras, en las que la materia interestelar ha sido expulsada por los potentes vientos, generados por las estrellas calientes cercanas.

Un acierto del VST

La  imagen fue obtenida con el Telescopio de Sondeo VLT (VST) en el Observatorio Paranal de ESO, en Chile. El VST es el telescopio más grande del mundo diseñado para sondeos del cielo en luz visible. Es un telescopio de última tecnología de 2,6 metros construido en torno a la cámara OmegaCAM, que contiene 32 detectores CCD que, juntos, crean imágenes de 268 megapíxeles.

La sobrecogedora imagen de 24.000 píxeles de ancho, es en realidad un mosaico de dos imágenes y es una de las imágenes individuales más grandes proporcionadas por ESO hasta el momento.

La imagen forma parte de un detallado sondeo público de una gran parte de la Vía Láctea llamado VPHAS+, que utiliza el poder de VST para buscar nuevos objetos como estrellas jóvenes y nebulosas planetarias. El sondeo también proporcionará mejores imágenes de muchas inmensas y brillantes regiones de formación estelar, como la protagonista de este artículo.

Las detalladas imágenes de VST fueron mejoradas, realzando los colores al incluir imágenes adicionales de alta calidad obtenidas con otros filtros. Estas imágenes son obra de Martin Pugh, un hábil astrónomo aficionado que obtuvo sus imágenes desde Australia utilizando telescopios de 32 y 13 centímetros.

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