¿Qué pasaría si asteroides impactaran la Tierra?

Estudios geológicos recientes, demuestran que la Tierra ha sido sometida a un gigantesco bombardeo cósmico, estimándose incluso mayor al sufrido por la Luna.

Choques espacialesAsteroides y cometas han impactado la superficie planetaria con diversos resultados. Sabemos actualmente que impactos de grandes estructuras han sumido al planeta en periodos de devastadora oscuridad, provocando dramáticas transformaciones y extinciones masivas. Pero,  también aprendimos  que impactos de objetos con tan solo metros de diámetro, pueden generar catástrofes impensadas, al precipitarse sobre grandes ciudades.

Balas espaciales, asteroides y cometas

Básicamente un asteroide es una estructura sólida constituida por diversos componentes (metales y rocas), de los más variados tamaños, pero más pequeña que un planeta enano, en orbita alrededor del Sol. Algunos cruzan en su viaje las orbitas planetarias. Si bien la mayor parte, están ubicados en el Cinturón de asteroides, entre Marte y Júpiter, estimándose la existencia de millones de ellos.

Los cometas por su parte (considerados básicamente bolas de hielo sucio), son cuerpos celestes constituidos por hielo y roca. También en orbita al Sol, siguen diferentes trayectorias, pero en su  mayoría presentan órbitas elípticas de gran excentricidad. A diferencia de los asteroides, los cometas poseen materiales que se subliman en la medida que se aproximan a la estrella, desarrollando una atmósfera que envuelve al núcleo cometario y generando una llamativa cola, constituida por gas y polvo.

Ambos, cometas y asteroides, son remanentes de la formación de nuestro sistema planetario.

Actualmente, existe un especial interés en identificar asteroides y cometas que puedan acercarse peligrosamente a la Tierra, siendo clasificados como objetos cercanos a la Tierra o Near Earth Objects (NEOs). Si un NEO se aproxima a menos 7,5 millones de kilómetros de nuestro planeta (una distancia muy pequeña en términos espaciales), este se incluye dentro de los asteroides potencialmente peligrosos.

Un poco de historia

El cráter de impacto Vredefort, se encuentra en Sudáfrica, se produjo hace unos 2.020 millones de años, siendo el cráter terrestre más antiguo que hemos observado. Se estima su diámetro en unos 300 Kilómetros, causado por un meteorito de entre 5 a 10 kilómetros de diámetro.

Choques espaciales
Foto: NASA

Imagen del cráter Vredefort.

En 2006, satélites de la agencia espacial estadounidense NASA, observaron por primera vez un cráter de unos 480 a 500 kilómetros de diámetro, considerado el más grande descubierto hasta ahora, en la Tierra de Wilkes, bajo la capa de hielo de la Antártida. Se estima su formación hace unos 250 millones de años, tras el impacto de un objeto cuyo diámetro seria de 50 kilómetros. Su impacto habría causado la extinción del 90% de las formas de vida de la Tierra.

Mucho mas famoso, es el evento que tuvo lugar hace 65 millones de años, en lo que ahora conocemos como  península de Yucatán, dejando un cráter de 180 kilómetros de diámetro aproximadamente. El denominado cráter de Chicxulub, fue el resultado del impacto de una estructura que medía al menos 10 kilómetros de diámetro. Este impacto habría detonado una nueva extinción masiva de un 50% de las especies animales (los grandes dinosaurios entre otras) y vegetales del planeta. En la actualidad, se discute si fue un impacto único o si se habla de una colisión múltiple.

Sorprendidos por impactos más recientes

En Chile, podemos encontrar el espectacular  cráter Monturaqui, ubicado a 200 kilómetros al sureste de Antofagasta y a 3000 m de altitud, al sur del Salar de Atacama, Es una estructura de aproximadamente 370 metros de diámetro donde se han encontrado fragmentos del meteorito impactador, estimándose su antigüedad en unos 100.000 años.

El cráter Kamil de 45 metros de diámetro, fue descubierto gracias a un análisis de imágenes con Google Earth. El cráter, se produjo en los últimos dos mil años. Estudiado el área de impacto, los científicos han recolectado miles de piezas de rocas espaciales diseminadas en el área circundante. Se calcula que el  meteorito original de hierro sólido, era de entre 5.000 y 10.000 kilos, estrellándose contra el desierto a más de 3,5 kilómetros por segundo.

En 1908, el denominado evento de Tunguska, equivalente a una explosión de 20 megatones de TNT, fue causado probablemente por el impacto de un objeto de tipo cometario, con un diámetro aproximado a 80 metros. La detonación fue en el aire sin impactar la superficie, aun así, la devastación causada fue impresionante, puesto que incendió y derribó árboles en un área de 2.150 km².

Preocupación científica

Si bien, no hay claridad sobre la cantidad de meteoritos que podrían entrar en curso de colisión con la Tierra, los científicos creen que la amenaza potencial podría ser de miles. Actualmente varios programas científicos rastrean estos objetos, es el caso del programa LINEAR (Lincoln Near-Earth Asteroid Research), el programa NEO de NASA y el programa emprendido por el Observatorio Astronómico la Sagra.  También puedes encontrar abundante información en el sito del Minor Planet Center (MPC)

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