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Guía de: Jazz

Bessie Smith: La Emperatriz del Blues

Poseedora de una voz pastosa, y haciendo gala de un repertorio propio del blues del Missisipi, la cantante vivió marcada por los escenarios, la discriminación racial y también la miseria de la Depresión de 1929.

Bessie Smith fue una de las primeras cantantes de jazz que hizo carrera, con una fama que la llevó a ser conocida más allá de los límites de su natal Tennessee.

A casi 120 años de su nacimiento, sus discos, sus actuaciones y su vida se ha tenido de un aura de leyenda y su obra fue uno de los grandes referentes para muchos artistas de todo el repertorio folklórico de Estados Unidos, sobre el cual descansan desde el  soul y el jazz, hasta el rock and roll.

Bessie Smith
Foto: Agencias

Bessie Smith en sus años de Columbia Records

Bessie nació en Chattanooga (Tennessee) presumiblemente en abril de  1894 (en esa época, para la gente de raza negra no existían las actas de nacimiento). Su infancia transcurrió en el periodo posterior a la abolición de la esclavitud, caracterizado por una marcadísima segregación racial y un punto de inflexión importante; la migración del campo a la ciudad, que le inyectó nuevos aires a la música afroamericana. Así se dio origen al denominado blues urbano el cual en la primera década del siglo XX se encontraba lo suficientemente consolidado en los ghettos que se fueron conformando en las principales ciudades estadounidenses.

Es en ese escenario, dominado principalmente por voces masculinas, como también la irrupción del teatro tipo vaudeville, en los que Bessie da sus primeros pasos, siendo una testigo privilegiada del nacimiento del jazz.

Dotada de un innato talento, la artista se encontraba por sobre sus contemporáneos tanto en su estilo vocal, su timbre y su particular fraseo. Así, inició su carrera en 1912 para, un año mas tarde,  contar con un contrato de actuación para ella sola, en el “81 Theatre” de Atlanta.

Ya por esos años, ingresa a T.O.B.A. (Theaters Booking Owners Association) circuito de cantantes de color que no podían compartir escenario con artistas blancos. Pese a lo duro que podía ser el formar parte de dicha asociación debido a las draconianas condiciones que imponían a los contratos de sus artistas, Bessie tuvo la oportunidad de sobresalir y consolidar un prestigio que le permitió hacia 1921, actuar con regularidad en el Standards Theatre de Philadelphia, y al año siguiente en la sala mas elegante de Atlanta, el Paradise Gardens, con la orquesta de Charlie Johnson.

Sin embargo los mejores tiempos llegaron al año siguiente, luego que el extraordinario pianista Clarence Williams presentara a Bessie a los directores artísticos de Columbia Récords. Así se dio inicio a una relación de trabajo que se extendería durante 10 años en la cual ella cuenta con extraordinarios músicos para realizar sus grabaciones. Así su producción músical cuenta con contribuciones que son unas verdaderas joyas, de la mano de un jovencísimo Louis Armstrong, como también del saxófonista Coleman Hawkins y la orquesta de Fletcher Henderson, entre otros importantes músicos.

Bessie Smith, Young Woman’s Blues

Luego del crash de 1929, vienen dos años completamente oscuros para la cantante en los cuales fue imposible contar con importantes contratos de actuación.  Así sobre vive actuando en tugurios decadentes y de mala reputación en muchas ciudades del sur de Estados Unidos.

Sin embargo, ya a fines de 1931, Bessie retoma su carrera en buena forma hasta 1937, fecha del fatídico accidente de tránsito que le quitó la vida. El 26 de septiembre, la artista, que participaba de la gira de la obra musical “Broadway Rastrus” se accidentó en una carretera secundaria del estado de Missisipi. Luego del accidente, Bessie fue llevada a un hospital para blancos donde se le negó  asistencia médica. La única alternativa fue llevarla al Hospital Afroaméricano de Clarksdale, donde llegó sin ninguna posibilidad de sobrevivencia.

Disfruta de la voz de Bessie Smith cantando St. Louis Blues

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