Chileno busca extraterrestres en el Desierto de Atacama

El Astrobiólogo Armando Azua, busca pistas de la vida extrema en nuestro planeta para definir potenciales formas de vida en otros mundos.

La vida en el Universo es probablemente uno de los temas que más cautiva a la investigación científica en la actualidad, proyectos con inversiones multimillonarias se llevan a cabo para determinar con certeza la existencia de otros mundos habitados. Naves como Curiosity, que ahora recorre la superficie del planeta Marte, son precisamente la punta de lanza de un esfuerzo internacional para dilucidar el gran enigma.

Chileno busca extraterrestres

Foto: Armado Azua Bustos

Actividad de exploración de Armando Azua junto a otros científicos.

En palabras simples

Hoy el único mundo habitado conocido por la ciencia es la Tierra, y las únicas formas de vida que somos capaces de reconocer son aquellas con las compartimos el planeta. Estas formas de vida, van desde insignificantes estructuras invisibles al ojo humano, hasta nosotros mismos, concebidos como una forma de vida evolucionada, capaz de emprender una exploración primitiva de nuestro vecindario más cercano, el Sistema Solar.

Antes de buscar vida en otros mundos o generar hipótesis al respecto, es vital determinar bajo qué condiciones las formas de vida terrestres pueden desarrollarse, caracterizando particularmente formas de vida extrema (Extremófilos), aquellas que pueden adaptarse a condiciones límite que puedan asociarse con las condiciones que estamos encontrando en nuestra reciente exploración planetaria.

De igual forma, debemos establecer un escenario básico que permita el desarrollo y evolución de la vida como la conocemos, e individualizar bajo esos parámetros qué escenarios son los más propicios para emprender la búsqueda. Planetas como Marte o satélites naturales como Europa, Titán o Encelado, ya se vislumbran como objetivos muy interesantes.

Un esfuerzo de investigación de semejante envergadura no puede ser desarrollado por un país u organización, ni mucho menos por un especialista específico, es claramente un esfuerzo multinacional y multidisciplinario. Si bien parece ser un esfuerzo del cual estamos al margen, Chile tiene mucho que decir, y un pequeño grupo de investigadores nacionales se ha integrado a la búsqueda, motivados por la extraordinaria multiplicidad de escenarios donde es posible llevar adelante la investigación, volcanes, altas cumbres, el Territorio Antártico Chileno y muy especialmente el Desierto de Atacama, un escenario en donde las principales agencias espaciales del mundo prueban sus vehículos robot para la exploración interplanetaria.

Un ejemplo de  dedicación

Armando Azua Bustos creció en una ciudad minera en el desierto, realizando su enseñanza básica y media en el Colegio Chuquicamata, manifestando desde muy pequeño vocación por la ciencia, buscando fósiles, observando aves y mirando las estrellas con un pequeño telescopio. Su esfuerzo y el de su familia, le permitieron realizar estudios universitarios, graduándose de Ingeniero Agrónomo en la Pontificia Universidad Católica de Chile. También viajó a Estados Unidos como alumno de intercambio y obtuvo un  MSc. en bioquímica en la Universidad de Chile. Actualmente, Azua es PhD(c) Genética Molecular y Microbiología de la Facultad de Ciencias Biológicas de la Universidad Católica.

Chileno busca extraterrestres

Foto: Armando Azua Bustos

Una tela de araña, en una cueva en el Desierto de Atacama, donde novedosos microbios extremófilos se encontraron viviendo.

Armando Azua afirma dedicarse a muchas cosas, principalmente relacionadas con la fisiología y biología molecular vegetal. Sin embargo, ha sido cautivado profundamente por otros intereses como la astrobiología y los microorganismos que viven en condiciones extremas, colaborando con destacados científicos como Benito Gómez, en el estudio de comunidades microbianas encontradas creciendo bajo piedras de cuarzo en la costa del Desierto de Atacama o desarrollando proyectos para experimentos de modificación genética de plantas en condiciones de microgravedad.

Su trabajo en el ámbito astrobiológico, muchas veces lo conduce a inhóspitos parajes del desierto, incluyendo cavernas poco exploradas, para identificar y caracterizar a desconocidos seres vivos que florecen en condiciones impensadas.  El reconocimiento a su esfuerzo ha sido por lo general mayormente destacado en el extranjero,  participando de actividades junto a los más representativos exponentes de la astrobiología mundial.

Impulsando la exploración espacial a la Chilena

Pero lo más destacable es que Armando Azua no sólo ha centrado sus esfuerzos en la investigación, sino que además, muchas veces de forma desinteresada y no remunerada, ha formado parte de toda iniciativa tendiente a proyectar el desarrollo de la investigación espacial en Chile, ha formado parte de iniciativas como Astrochile y Angelicum (Team Angelicvm), y siempre ha participado de la divulgación con innumerables charlas, conferencias, la organización de simposios internacionales de primer nivel e incluso un novedoso curso de astrobiología abierto al público que hoy en día publicita en la medida de sus posibilidades.

Chileno busca extraterrestres

Foto: Armando Azua Bustos

Armando Azua Conferencia

Está comprometido con promover la generación de una comunidad y una cultura científica en nuestro país, capaz de abordar el tema de la vida extraterrestre de forma seria y responsable (muy distante del vilipendiado marcianito verde). Su trabajo bien puede gatillar estudios o descubrimientos que podrían revolucionar nuestra percepción de la vida en el Universo.

Pero quizás, lo más importante, son estas palabras emitidas por Azua y recogidas por un artículo publicado en el portal de la NASA: “La investigación puede ser extremadamente interesante, retadora y estimulante, pero ciertamente es un área en la que la mayoría de la gente no se enriquece. Se ha de tener en mente que hay otras ocupaciones en las cuales desde el comienzo se ganará más dinero. Sin embargo, la mayor parte de los científicos realmente disfrutan con lo que hacen, algo que el dinero no puede comprar. Así, mi consejo es, ¡¡sigue tu corazón (y mente) !!”.

El siguiente documental da una mirada muy completa al tema de la astrobiología:

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