Científicos detectan la explosión estelar más distante

Un equipo de investigadores ha logrado detectar dos excepcionales supernovas, una de las cuales, se habría producido hace 12.000 millones de años.

Utilizando los registros de un sofisticado telescopio astronómico Franco-Canadiense, ubicado en Mauna Kea (Hawai), investigadores  de la Universidad Tecnológica de Swinburne en Australia, han analizado imágenes descubriendo dos supernovas, una de las cuales es la más lejana observada hasta hoy. Según lo señalado por los científicos, las explosiones se produjeron hace unos 10.400 y 12.000 millones de años, estimación que se han conseguido gracias a observaciones posteriores con el telescopio de diez metros Keck I, también en Mauna Kea.

Ilustración Supernova

Adrian Malec and Marie Martig (Swinburne University

Ilustración que reproduce el destello de una de las "Supernovas Superluminosas" observadas por Jeff Cooke y sus colegas.

¿Qué es una Supernova?

Las supernovas son extraordinarias explosiones estelares, es decir, son el estallido de una estrella (el que puede responder a distintos procesos físicos). Comúnmente los astrónomos logran observar estas explosiones cuya luz destaca como un gigantesco destello en medio de una galaxia distante, el brillo que emana de la explosión es de tal magnitud que, puede igualar e incluso opacar la emisión de luz combinada de las restantes estrellas en la galaxia de la cual forma parte.

Pero también hay que destacar que podemos ser testigos de estos estallidos en nuestra propia galaxia la Vía Láctea o en sus cercanías, como ocurrió con la brillante supernova clasificada como 1987A, y cuya localización fue situada en las afueras de la nebulosa de La Tarántula, en la Gran Nube de Magallanes.

Existen distintos tipos de supernovas, considerando los diferentes mecanismos que las desencadenan. Podemos hablar de supernovas que se producen cuando una estrella enana blanca en un sistema binario (compuesto por dos estrellas) devora suficiente materia de su estrella compañera alcanzando un nivel masa crítica, tras lo cual,  colapsa en un estallido. Otras en cambio, son el resultado del colapso del núcleo de estrellas muy masivas, con varias veces la masa del Sol.

Y existen también supernovas superluminosas, cuyos destellos son entre 10 y 100 veces más brillantes que las anteriores y que precisamente concuerdan con las características de las supernovas recientemente descubiertas, en estos casos, aun no hay claridad científica sobre el mecanismo que desencadena la explosión, pero si existen teorías al respecto. Estas son probablemente estrellas supermasivas, con unas 100 a 300 masas solares, capaces de desencadenar una masiva explosión termonuclear.

Imagen Supernova

High-Z Supernova Search Team, HST, NASA

En la esquina inferior izquierda de la imagen obtenida por el telescopio espacial Hubble de la galaxia NGC 4526, se muestra una supernova de tipo Ia, SN1994D.

Explosiones estelares muy antiguas

Las supernovas SN2213-1745 y SN1000+0216, descubiertas por Jeff Cooke y sus colegas (presentadas en un trabajo, publicado en la revista científica “Nature”), son explosiones estelares antiguas,  la primera estalló 3.000 millones de años y la segunda, la más lejana, sólo 1.500 millones de años tras el Big Bang (ocurrido hace unos 13.700 millones de años según las estimaciones actuales).

Mediciones espectrales realizadas por los investigadores a las galaxias donde fueron descubiertas las supernovas, desarrolladas por un periodo de cinco años, han permitido determinar la distancia precisa a la que se encontraban y, con ello,  su edad. Jeff Cooke, ha explicado que la SN1000+0216, explotó con una gran luminosidad hace 12.000 millones de años y por tanto, su descubrimiento bate el récord alcanzado en la detección de supernovas distantes que también fue conseguido por Cooke en 2009.

Aunque ambas supernovas corresponden a estrellas que colapsaron en el Universo cuando este aun era joven, estas no son estrellas de primera generación (estrellas formadas tras el Big Ban o gran explosión), pero de todas formas, el descubrimiento de ambas supernovas permitirá avanzar en la de depuración de las técnicas de observación de astros primitivos.

A continuación puedes ver dos videos con abundante información sobre las supernovas y la real importancia de su observación.

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