Hoy las Perseidas y sus “bolas de fuego” surcarán el cielo nocturno

Breves y mágicos destellos de luz nos sorprenden cada noche, pero algunas noches, su frecuencia se multiplica abrumadoramente, especialmente cuando las Perseidas nos visitan.

La magia de mirar el cielo nocturno adquiere especial sentido, cuando inesperadamente vemos un momentáneo destello de luz acompañado por una brillante traza que rápidamente se desvanece frente a nuestros ojos. Especialmente en noches sin Luna y en lugares de baja contaminación lumínica.

Pero no todas las noches son iguales, no todas presentan una “lluvia de estrellas” y mucho menos todas las lluvias de estrellas son tan especiales como las llamadas “Perseidas”. De hecho, recientemente una nueva investigación realizada por la NASA, ha identificado a esta como la más mágica de todas las noches.

Según los investigadores, han descubierto que hay una lluvia de meteoros que produce más “bolas de fuego” que cualquier otra, según lo señalado por Bill Cooke, quien trabaja para la Oficina de Medio Ambiente de Meteoroides, de la NASA, la lluvia de estrellas más excepcional, “es la lluvia de meteoros Perseidas, la cual alcanzará su máximo entre el 12 y el 13 de agosto“.

Estudiando con cámaras automatizadas

Empleando una red de cámaras distribuidas en el sur de Estados Unidos, el equipo de Cooke ha estado rastreando la actividad de estos meteoros desde el año 2008, acumulado un registro que contiene cientos de eventos para analizar. Los datos señalan que las Perseidas son las “campeonas de todas las bolas de fuego” entre las lluvias de meteoros anuales.

Estas llamadas bolas de fuego, son meteoros muy brillantes (también conocidos como “bólidos”, meteoros que, al tener una masa de más de 10 gramos, generan gran luminosidad y una traza especialmente llamativa al penetrar en la atmósfera terrestre), al menos tan brillante como los planetas Júpiter o Venus observados a simple vista desde la superficie terrestre.

Si bien a estas bolas de fuego se les puede observar durante cualquier noche, conforme meteoroides aislados entran a la atmósfera de la Tierra, y no es inusual ver alguna bola de fuego a intervalos de algunas horas. Sabido es que estas se vuelven más numerosas cuando la Tierra pasa a través de la corriente de residuos de un cometa, lo que denominamos una lluvia de estrellas fugaces, y justamente aquello es lo que ocurre en agosto.

Residuos de Swift–Tuttle

La lluvia de meteoros Perseidas proviene del cometa Swift–Tuttle. Cada año, de principios a mediados de agosto, la Tierra atraviesa una nube de polvo que el cometa deja a su paso, al acercarse al Sol. Cuando los meteoroides Perseidas golpean nuestra atmósfera a la impresionante velocidad de 212.000 kilómetros por hora, producen un espectáculo de destellos que está entre los favoritos de los astrónomos aficionados.

A juicio de Cooke, las Perseidas producen muchas bolas de fuego debido al tamaño del cometa que les da origen. Swift–Tuttle es un cometa cuyo núcleo es gigantesco, con unos 26 kilómetros de diámetro, cuando en general la mayoría de los cometas son más pequeños. Esto estaría íntimamente ligado con la producción de gran cantidad de meteoroides, muchos de los cuales, son lo suficientemente grandes como para producir bolas de fuego.

Perseidas

Foto: NASA

Desde el año 2008, las Perseidas han producido más bolas de fuego que cualquier otra de las lluvias de meteoros anuales. Las Gemínidas se ubican en un cercano segundo lugar, pero no son tan brillantes como las Perseidas.

Si te interesa observar las Perseidas tienes una gran oportunidad la noche de este 12 y 13 de agosto, especialmente durante la madrugada. cuando la tasa de meteoros se irá incrementando progresivamente, alcanzando así su máximo antes del amanecer.

Recuerda que debes observar en dirección de la constelación de Perseo, en dirección Norte a unos 30° o 40°sobre el horizonte (cabe destacar que la visión sera más adecuadas para aquellos que están en las regiones del norte de chile y principalmente para quienes viven en  el hemisferio norte).

Se espera que por cada bólido, se observen docenas de meteoros normales. Pero es muy importante que tu observación la realices lo más alejado de las luces de la ciudad, ya que la mayor parte de las Perseidas solo serán visibles desde zonas oscuras. En total, las estimaciones más optimistas creen que la tasa de meteoros Perseidas en cielos oscuros podría alcanzar los 100 meteoros por hora.

Si no puedes verlas este año, ya sabes que cada año ellas vendrán a visitarte y sólo debes programarte con tiempo para disfrutarlas. Y recuerda que también otras innumerables lluvias de estrellas te esperan, como las “Leonidas” en noviembre próximo (ver el siguiente calendario de lluvias de estrellas).

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