Nave espacial de la NASA visitará el “Planeta Enano” Ceres

La misión espacial Dawn se convertirá en la primera sonda en orbitar y estudiar dos distantes e intrigantes objetos del Sistema Solar.

La sonda espacial Dawn, de la NASA, está en camino de convertirse en la primera sonda en orbitar y estudiar dos destinos lejanos del Sistema Solar (es la primera sonda en orbitar un objeto celeste, estudiarlo y partir hacia otro destino entrando también en su órbita), aportando a los estudios científicos encaminados a responder preguntas vitales sobre la formación de nuestro sistema planetario.

Nasa Ceres

Foto: NASA/JPL-Caltech

Recreación artística de la llegada de la misión Dawn a la órbita del gran asteroide Vesta el 15 de julio de 2011.

La nave abandonará la orbita del gigante asteroide Vesta este 4 de  septiembre, iniciando su viaje al segundo de sus objetivos de investigación el planeta enano Ceres.

Dawn, cuya misión se estima tendrá un costo total de 357 millones de dólares (sin incluir el costo de lanzamiento por un cohete Delta), comenzó su odisea de 5 mil millones de kilómetros el 27 de septiembre de 2007, con el objetivo de estudiar los dos objetos conocidos más masivos que integran el cinturón principal de asteroides, ubicado entre el planeta Marte y Júpiter, llegando al primero de sus objetivos el asteroide Vesta (el segundo objeto más masivo del cinturón de asteroides) en julio de 2011.

La valiosa evidencia obtenida por Dawn examinando a Vesta de cerca, un verdadero “fósil cósmico”, ha mejorado nuestra comprensión de los asteroides y proporciona el contexto para una futura y ambicionada misión tripulada a visitar un asteroide en las próximas décadas.

Las increíbles imágenes de Vesta

Nasa Ceres

Foto: NASA/JPL-Caltech/UCLA

Extraordinaria imagen del cráter Numisia en el asteroide Vesta, capturada por los equipos de la sonda Dawn, el 21 de octubre de 2011.

Vesta tiene un diámetro de unos 575 Kilómetros y es un asteroide que refleja mucha luz del Sol, pudiendo ser observado bajo circunstancias muy especiales desde la superficie terrestre a simple vista, como un astro de sexta magnitud. Fue descubierto en 1807 y se ha discutido permanentemente su inclusión como un planeta enano, si bien, actualmente sigue siendo considerado sólo un gran asteroide.

Dawn ha conseguido vistas en primer plano de Vesta con detalles sin precedentes. Los resultados de las observaciones, revelaron que el asteroide se había fundido completamente en el pasado, dando lugar a la formación de un cuerpo de capas con un núcleo de hierro.

La sonda también ha revelado las colisiones que Vesta sufrió en su hemisferio sur. El asteroide sobrevivió a dos impactos colosales en los últimos 2.000 millones de años. Gracias a las extraordinarias imágenes capturadas por la sonda, los científicos han sabido de los valles espectaculares esculpidos alrededor de Vesta, los que son seguramente ondas de los dos grandes impactos en el polo sur.

La exploración de Vesta intenta llenar páginas en blanco del conocimiento sobre la historia temprana de nuestro sistema solar, para Christopher Russell, investigador principal de la misión, con sede en la Universidad de California, Los Angeles (UCLA). “Dawn ha llenado las páginas y mucho más, nos revela que Vesta es un sobreviviente desde los primeros días del sistema solar. Ahora podemos decir con certeza que Vesta se asemeja a un pequeño planeta más estrechamente que a un asteroide típico”.

Escapando de Vesta con propulsión iónica

Dawn abandonará la órbita de Vesta tan suavemente como llegó, gracias a un hipereficiente sistema de propulsión iónica, que utiliza la electricidad para ionizar xenón y generar así impulso. Los propulsores de iones de 12 pulgadas de ancho, proporcionan menos energía que los motores cohetes convencionales, pero pueden mantener el empuje durante meses de forma simultánea. La suma de este empuje por periodos prolongados, permite a las naves alcanzar velocidades extraordinarias.

“El impulso está activado y ahora estamos situando la nave en lo alto del gran asteroide gracias a un pilar azul verdoso de iones de xenón”, señaló Marc Rayman, ingeniero jefe de Dawn y director de la misión, en el Jet Propulsion Laboratory (JPL) en Pasadena, California “Estamos sintiendo un poco de nostalgia celebrando la exploración fantásticamente productiva y emocionante de Vesta, pero ahora tenemos la mirada puesta en planeta enano Ceres “, dijo Rayman.

Planeta enano Ceres

Nasa, Esa

Planeta enano Ceres, próximo objetivo de Dawn, visto por el telescopio espacial Hubble.

Segundo objetivo visitar Ceres

Ceres fue el primer asteroide descubierto por el ser humano el 1 de enero de 1801. Si bien su estatus cambió a la categoría de planeta enano posteriormente por determinación de la Unión Astronómica Internacional. Ceres, contiene aproximadamente la tercera parte de la masa total del cinturón de asteroides y tiene un diámetro de 960 × 932 kilómetros.

La misión a Vesta y Ceres es administrada por el JPL de la NASA, para la Dirección de Misiones Científicas de la agencia en Washington. Dawn es un proyecto del Programa Discovery, este es administrado por el Centro Marshall de Vuelo Espacial en Huntsville, Alabama

Los aspectos científicos de la misión son responsabilidad de la UCLA. En tanto, Orbital Sciences Corp. de Dulles, Virginia, diseñó y construyó la nave espacial. También, el Centro Aeroespacial Alemán, el Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar, la Agencia Espacial Italiana y el Instituto Italiano de Astrofísica Nacional son parte del equipo de la misión. Para obtener más información acerca de Dawn, solo debes visitar el sito especial de información NASA o en JPL, en ambos casos, con gran cantidad de material multimedia.

A continuación puedes disfrutar de un video desarrollado a partir de las detalladas imágenes del asteroide Vesta, obtenidas por Dawn:

Y si tienes a  mano unos lentes para ver imágenes en tercera dimensión o puedes fabricarlos (típicos lentes con una mica azul y otra roja), podrás disfrutar a plenitud este video realmente sorprendente:

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