Récord: Observan galaxia más distante vista en el Universo

Con dos telescopios espaciales, un equipo de investigadores logró obtener una imagen sin precedentes de una galaxia, a 13.300 millones de años luz, es decir, a solo 420 millones de años del Big Bang.

Utilizando el poder de dos telescopios espaciales, el famoso Hubble y el Spitzer, pertenecientes a la agencia espacial estadounidense NASA, y valiéndose del efecto natural de lente gravitacional, un equipo de astrónomos ha establecido un nuevo récord para la búsqueda de la galaxia más distante vista en el Universo. El estudio, que incluyó también imágenes en rayos X, fue dado a conocer por la NASA, previo a su publicación en la edición del próximo 20 de diciembre del “Astrophysical Journal”.

Galaxia más distante

NASA, ESA, and M. Postman and D. Coe (STScI) and CLASH Team.

La galaxia recientemente descubierta, llamada MACS0647-JD, es muy joven y sólo una pequeña fracción del tamaño de la Vía Láctea. Haz clic en la imagen para ver a mayor resolución.

Aunque la imagen de la galaxia más lejana observada hasta hoy, aparece como una mancha diminuta, este hallazgo nos permite dar una mirada al momento en que el Universo tenía un 3 por ciento de su edad actual que, según las ultimas estimaciones, es del orden de 13.700 millones años.

Esta galaxia recientemente descubierta, clasificada como MACS0647-JD, se observó a sólo 420 millones de años después del Big Bang, el instante en que teóricamente nace el Universo. Su luz ha viajado durante 13.300 millones años para alcanzar la Tierra.

El truco es usar los lentes gravitacionales

Este hallazgo es el último descubrimiento de un programa que utiliza lentes de zoom naturales para revelar galaxias distantes en el Universo temprano. El equipo de astrónomos CLASH (Cluster Lensing And Supernova Survey with Hubble) liderado por Marc Postman, del Space Telescope Science Institute en Baltimore, Maryland, utiliza cúmulos masivos de galaxias como telescopios cósmicos para ampliar las galaxias distantes detrás de ellos. Este efecto se denomina efecto de lente gravitacional.

En el camino, 8.000 millones años después de su viaje, la luz de MACS0647-JD tomó un desvío a lo largo de varias rutas por el cúmulo masivo de galaxias J0647 7015. Sin el aumento que proporciona el cúmulo, los astrónomos no habrían visto esta galaxia. Gracias al efecto de lente gravitacional, el equipo de investigación CLASH pudo observar tres imágenes ampliadas de MACS0647-JD con el telescopio Hubble. La gravedad del cúmulo impulsó la luz de la galaxia lejana, por lo que las imágenes aparecen alrededor de ocho, siete, y dos veces más brillante que la que tendrían en realidad, Esto permitió a los astrónomos detectar la galaxia de forma más eficiente. El uso del efecto de lente gravitacional proporcionó a los investigadores una capacidad extra que ningún telescopio hecho por el hombre puede facilitar.

La pequeña galaxia

MACS0647-JD es tan pequeña que puede estar en los primeros pasos de formación de una galaxia más grande. Según las primeras estimaciones y análisis, la galaxia tendía menos de 600 años luz de ancho.

Galaxia más distante

NASA, ESA, and M. Postman and D. Coe (Space Telescope Science Institute), and the CLASH team

En esta imagen, los astrónomos utilizan el telescopio Hubble y una lente de zoom cósmico para descubrir la galaxia más lejana conocida en el Universo.

Basándose en las observaciones de las galaxias más cercanas, los astrónomos estiman que una galaxia típica de una edad similar debería ser de alrededor de 2.000 años luz de ancho. En comparación, la Gran Nube de Magallanes, una galaxia enana compañera de la Vía Láctea, tiene 14.000 años luz de ancho. Nuestra Vía Láctea tiene 150.000 años luz de diámetro.

“Este objeto puede ser uno de muchos bloques de construcción de una galaxia”, comentó el autor principal del estudio, Dan Coe, del Space Telescope Science Institute, es posible que, “Durante los próximos 13 millones de años, pueda tener decenas, cientos o incluso miles de eventos de fusión con otras galaxias y fragmentos de galaxias.”

La galaxia fue observada con 17 filtros, que abarcan desde el ultravioleta al infrarrojo cercano, utilizando sofisticados equipos como la Wide Field Camera 3 (WFC3)  del Hubble y la Advanced Camera for Surveys (ACS).

Observa a continuación una animación sobre este descubrimiento.

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