Un satélite europeo puede medir los terremotos

Si bien los satélites registran los cambios provocados por los terremotos en la superficie terrestre, hasta ahora no habían medido las ondas sísmicas desde el espacio.

Los satélites registran desde hace mucho tiempo los cambios provocados por los terremotos en la superficie de la Tierra, pero nunca habían sondeado directamente las ondas de un temblor en el espacio. Ahora, el satélite de gravedad híper-sensible GOCE, desarrollado por la Agencia Espacial Europea (ESA), acaba de añadir otro logro a su lista de grandes éxitos y ha sido pionero en medir los sismos desde la órbita terrestre.

Satélite GOCE

ESA - AOES Medialab

Impresión artística del satélite GOCE (Gravity field and steady-state Ocean Explorer).

Ondas hacia la atmósfera

Los terremotos no solo crean ondas sísmicas que viajan a través del interior de la Tierra, los grandes sismos también hacen que la superficie del planeta vibre como la piel de un tambor. Aquello, genera ondas de sonido que viajan en dirección al espacio a través de la atmósfera. El tamaño de estas ondas cambia, de centímetros en la superficie, a kilómetros en la fina atmósfera a altitudes de 200–300 kilómetros, pero solo las ondas de sonido de baja frecuencia (infrasonidos) alcanzan estas alturas. Causando movimientos verticales que expanden y contraen la atmósfera acelerando las partículas del aire.

Mientras Japón recuerda a los 20.000 fallecidos en el terremoto y el tsunami que asolaron la costa noreste hace dos años. Nuevos estudios han revelado que este devastador terremoto fue percibido también en el espacio por el sofisticado satélite GOCE.

Satélite GOCE

ESA/IRAP/CNES/TU Delft/HTG/Planetary Visions

GOCE detecta las ondas sonoras desde el terremoto que afectó a Japón el 11 de marzo de 2011.

Cartografiando la gravedad de la Tierra

Puesto en órbita en el año 2009, GOCE ha estado cartografiando la gravedad de la Tierra con una precisión sin precedentes, orbitando a la altitud más baja a la que ha orbitado ningún otro satélite de observación. Pero a menos de 270 kilómetros de altura, tuvo que enfrentarse a una fuerte resistencia aerodinámica al atravesar un remanente de la atmósfera.

El satélite tiene incorporado un innovador instrumento que compensa instantáneamente cualquier alteración generando impulsos calculados con mucha precisión. Estas medidas son proporcionadas por acelerómetros muy precisos. Mientras que estos dispositivos aseguran que GOCE permanece ultraestable en su órbita baja con el fin de recoger medidas ultraprecisas de la gravedad de la Tierra, la densidad atmosférica y los vientos verticales a lo largo de su camino pueden ser determinados gracias a los datos del acelerómetro y de los impulsos generados.

Una sorpresa inesperada

Científicos del Instituto de Investigación en Astrofísica y Planetología, de la Agencia Espacial Francesa (CNES), del Instituto de Ciencias Físicas de la Tierra en París y de la Universidad Delft de Tecnología (en  los Países Bajos), con el respaldo del área de apoyo a la ciencia de observación de la Tierra de la ESA, han explotado al máximo los datos del satélite estudiando las medidas realizadas hasta ahora.

Como resultados de estos estudios, descubrieron que GOCE detectó ondas de sonido procedentes del devastador terremoto que afectó a Japón el 11 de marzo 2011. Luego que GOCE pasó a través de estas ondas, sus acelerómetros registraron el desplazamiento vertical de la atmósfera circundante de un modo similar al que los sismómetros registran los terremotos en la superficie de la Tierra. También se observaron variaciones en forma de ondas en la densidad del aire.

Este descubrimiento expuesto en el siguiente video, ha resultado especialmente emocionante para los sismólogos, dado que virtualmente eran los únicos científicos sin un instrumento espacial que pudiera compararse directamente con los que se utilizan en la superficie terrestre.

También te invito ver este breve video, que ilustra el funcionamiento de GOCE y lo que es aún más importante, presenta una excepcional modelación desarrollada gracias al satélite tras dos años de observación de las diferencias de gravedad en diferentes puntos del planeta Tierra. Veras así que las zonas en color amarillo son aquellas donde la gravedad es mayor, mientras que en las azules el nivel es menor

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