La increíble historia del “ventilador con ruedas” que ganó una carrera

El Brabham BT46B, llamado "Fan Car" fue una de las innovaciones técnicas más locas en la historia de la Fórmula 1.

Guía de: Fórmula 1

Corría 1978 y el auto dominante en la Fórmula 1 era el Lotus 79. Este fue uno de los primeros autos que aprovechó el “efecto suelo”, una forma de concebir aerodinámicamente un auto para que tuviera más grip (o agarre) en las curvas. El principio es simple: al poner canales aerodinámicos en la parte inferior del auto, el aire que pasa por ellos hace que el auto esté más cerca de la pista y que, especialmente en las curvas, tenga mejor adherencia que los autos de fondo plano. El efecto suelo fue prohibido a fines de 1982, pero en 1978 recién estaba empezando a ser explotado y Lotus fue el primer equipo en hacerlo. Obviamente, manejó el tema como secreto de estado, y nadie sabía de donde sacaba su ventaja.

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El Brabham BT46B de Niki Lauda (número 1) acosa al Lotus 79 de Mario Andretti (número 5).

Mientras los demás se rebuscaban pensando en ello, el primero de sus competidores en darse cuenta fue Gordon Murray, diseñador de Brabham. La creatividad desbordante de Murray (que años después diseñaría el súper McLaren-Honda de Senna y Prost) lo hizo entender que necesitaba dar más adherencia al auto en las curvas si quería vencer al Lotus. Pero había un problema que le impediría tomar el mismo camino de Lotus: sus rivales usaban un motor Ford Cosworth V8, relativamente angosto, mientras que Brabham usaba un Alfa Romeo Boxer 12-flat, motor ancho y gastador, de mayor potencia pero que también generaba problemas aerodinámicos. La temporada ’78 había sido bastante menos exitosa para Brabham que las anteriores, y algo había que hacer.

Murray vio que era imposible usar el efecto suelo de Lotus alrededor del motor Alfa Romeo, por lo que recurrió a una solución alternativa, delirante y eficiente: le puso un ventilador enorme a la parte posterior del auto, tras el motor. El reglamento prohibía usar apéndices aerodinámicos móviles (y las aspas del ventilador claramente se movían), pero Murray alegó que el ventilador estaba ahí para mejorar la refrigeración del motor y que no era un dispositivo aerodinámico. Ahora, en la práctica, el ventilador generaba tal succión que producía una enorme cantidad de efecto suelo, lo que cambiaba totalmente el comportamiento del auto, haciéndolo mucho más rápido, especialmente en las curvas.

El auto se presentó en el Gran Premio de Suecia. Tras motivar miradas curiosas y chistes varios durante las prácticas, los pilotos de Brabham (Niki Lauda y John Watson) clasificaron segundo y tercero en la grilla, y estaban súbitamente mucho más arriba de lo habitual, justo detrás del Lotus de Mario Andretti. Watson abandonó tras 16 vueltas, pero Lauda le dio gran batalla a Andretti hasta que el ítalo-estadounidense debió retirarse con una falla técnica; luego, Lauda ganó con una facilidad pasmosa.

Reclamos masivos

Tras la carrera, los reclamos fueron masivos. La idea de Murray estaba en el borde de lo reglamentario, y es muy probable que de haber sido aceptada se hubiera masificado. Se sabe que Colin Chapman, el dueño de Lotus, mandó construir su propio ventilador apenas terminó la carrera. Sin embargo, la política dijo otra cosa.

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En esos tiempos, el dueño de Brabham era Bernie Ecclestone. El actual zar de la categoría estaba iniciando el camino que lo llevaría al máximo poder dentro de la Fórmula 1, y su primera meta era convertirse en líder de la asociación de equipos. Por ello, no quiso abrir un frente de conflicto entre su propio equipo y el resto de ellos, por lo que voluntariamente retiró el ventilador y ordenó a Murray construir un nuevo auto sin el polémico dispositivo. Los nuevos Brabham eran indudablemente menos competitivos que el auto con ventilador, pero a Ecclestone no le importó demasiado; sus metas, como se demostró con el tiempo, eran mucho más comerciales que deportivas.

Esa es la historia del Brabham BT46B-Alfa Romeo, que ganó la única carrera en la que participó. Quien sabe qué habría sido de la Fórmula 1 si  idea se hubiera mantenido…

 

 

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