El verdadero “Viper”: Conoce al piloto de guerra que inspiró al instructor de “Top Gun”

La historia de Pete Pettigrew, quien realizó más de 325 misiones de combate desde 1966.

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Hace más de tres décadas y media el actor norteamericano Tom Skerritt interpretó en la película “Top Gun” (1986) a “Viper”, el veterano instructor y ex piloto de guerra quien, tripulando un pequeño avión de ataque A-4A Skyhawk, les enseñaba los secretos del arte del combate aéreo a los pilotos “Maverick” y “Iceman”, los dos intrépidos aviadores que se disputaban el trofeo al mejor piloto de “Top Gun”, la academia de élite de la Armada estadounidense ubicada en Miramar, California, donde se entrenaban los mejores pilotos del mundo.

Los actores Michael Ironside ("Jester")  y Tom Skerrit ("Viper") personificaron a dos veteranos instructores en la película "Top Gun" (1986).

Los actores Michael Ironside (“Jester”) y Tom Skerrit (“Viper”) personificaron a dos veteranos instructores en la película “Top Gun” (1986).

Sin embargo, pese a que la película se transformó en un clásico cinematográfico de los años 80′, muchos ignoran que el personaje de “Viper” se inspiró en la figura del contralmirante norteamericano Pete “Viper” Pettigrew, aviador naval desde 1966 que realizó más de 325 misiones de combate, incluyendo dos viajes de combate a bordo del portaaviones USS Coral Sea durante la Guerra de Vietnam, pilotando el avión F-4 Phantom II, ocasión en que se enfrentó a los Migs soviéticos de Vietnam del Norte.

Pete "Viper" Pettigrew.

Pete “Viper” Pettigrew.

Posteriormente, este “Viper” de la vida real sería enviado a un programa de formación incipiente de la Armada estadounidense, una Escuela de Armas de Combate conocido como “TOPGUN” que fue iniciada por la Marina debido a las pérdidas inaceptables (2 pilotos vietnamitas derribados por uno norteamericano) durante los combates aire-aire sobre los cielos de Vietnam del Norte. Como instructor de “TOPGUN”, Pete “Viper” Pettigrew enseñó a todos los aspirantes a Mavericks y Icemans los secretos del combate aire-aire y aire-tierra, desempeñándose como instructor entre los años 1969 y 1972.

Y, tal como se mencionó anteriormente, mientras que en la película “Top Gun” los personajes de “Iceman” y “Maverick” intercambiaban comentarios sobre las implicancias y riesgos de acercarse a un MiG soviético, el “Viper” de la vida real estuvo más que cerca de uno de estos aparatos.

El avión de combate F-4J Phantom.

El avión de combate F-4J Phantom.

En enero de 1972, durante su primera asignación posterior a TOPGUN, Pettigrew fue enviado al portaaviones USS Kitty Hawk como oficial de señales de aterrizaje del Air Wing. El 6 de mayo de 1972, “Viper” y su compañero de ala, que tripulaban aviones de combate F-4J Phantoms, se enfrentaron a cuatro cazas MiG-21 norvietnamitas, aparatos que por entonces eran los rivales de los Phantom, tripulados por pilotos vietnamitas que habían sido entrenados en la Unión Soviética y China.

En un combate aéreo que duró unos 90 segundos, Pettigrew celebró la destrucción de un avión rival y su compañero de ala otra antes de que los MiG-21 rompieran el contacto y huyeran. Según informó la Armada estadounidense, en más de 325 misiones de combate, Pettigrew es el único exinstructor de TOPGUN con una muerte confirmada de un MiG.Pete-Pettigrew-full-body-4

A lo largo de su destacada carrera como aviador naval, Pettigrew, además de sus más de 325 misiones de combate, realizó más de 500 aterrizajes en portaaviones y recibió la Estrella de Plata, la Cruz de Vuelo Distinguido y tres Medallas Aéreas. Hizo su rango de bandera en 1990 y permaneció en la Reserva Naval hasta 1998.

Como asesor técnico de la película “Top Gun”, el “Viper” real, quien por entonces se encontraba en la Reserva Naval, retirado del servicio activo, cobró un salario de 35 mil dólares. Entre sus contribuciones a la popular y clásica película de 1986 se cuenta el lenguaje fresco y mordaz usado por los pilotos (“Si te lo dijera, tendría que matarte”, como le dice el personaje de Tom Cruise a su instructora “Charlie”), la coreografía de los combates en el aire (sin simulaciones por computadora) y la logística del accidente donde pierde la vida el personaje de “Goose”, el operador radal de “Maverick” que muere trágicamente en la mitad de la cinta.Explicacion-del-final-de-Top-Gun-780x470

Además, Pettigrew ayudó al director de locación de la película a encontrar, entre otros lugares de San Diego, el bungalow donde vive la bella instructora Charlotte “Charlie” Blackwood, un lugar ideal para filmar porque se encontraba al lado de una calle frente al mar donde “Maverick” -el intrépido personaje encarnado por Tom Cruise, quien por entonces tenía 23 años de edad- podía andar en motocicleta.

El “Viper” verdadero también haría un cameo en “Top Gun”, interpretando a “Perry”, el jefe de “Charlie” Blackwod que se reúne con ella en un bar, inmediatamente después que el personaje encarnado por Tom Cruise intenta seducir a la rubia instructora interpretando la balada “You’ ve lost that loving feeling”.

El cameo de Pete "Viper"  Pettigrew en la película "Top Gun".

El cameo de Pete “Viper” Pettigrew en la película “Top Gun”.

Como curiosidad, puede señalarse que cuatro veces al año el mismo Pete “Viper” Pettigrew recibe cheques de regalías por su pequeña contribución a la película “Top Gun”, que suman unos modestos 50 dólares, recordatorios periódicos de su breve período de servicio con un escuadrón ficticio que, gracias a la magia del cine, les mostró al mundo los atractivos y peligros del combate aéreo moderno.

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