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La NASA descubre metano en altas cantidades en Marte: ¿Indicio de vida extraterrestre?

Por el momento se desconoce si este gas fue generado por seres vivos o por reacciones geotérmicas.

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Marte, el cuarto planeta del sistema solar, siempre ha despertado el interés de mucha gente que ve en él un buen candidato para albergar vida, pese a las inhóspitas condiciones de su superficie marcadas por el frío extremo y por la falta de oxígeno. Por el momento, aún no se han encontrado evidencias claras de que seres vivos lo habiten actualmente o que lo hayan poblado alguna vez… pero hace pocos días un hallazgo de una sonda de la NASA podría cambiar este panorama.

Foto: bbc.com

Foto: bbc.com

En esta ocasión, lo que ha encontrado el robot “Curiosity” no es un presunto hueso, animal u algún objeto artificial, que varios aficionados a lo paranormal han creído ver a partir de las fotografías que ha tomado en el vecino planeta desde el año 2012. Lo descubierto hace pocos días (y en altas cantidades) por el mencionado rover de la NASA, es metano, un gas que acá en la Tierra lo producen generalmente los seres vivos.

Cabe indicar que los microbios conocidos como metanógenos prosperan en lugares que carecen de oxígeno, como las rocas que se encuentran a gran profundidad y los tractos digestivos de los animales, quienes liberan metano como producto de desecho. Sin embargo, las reacciones geotérmicas sin biología también pueden generar metano.

Por lo anteriormente descrito, estas muestras, que la NASA calificó como “sorprendentes”, aún mantienen un halo de misterio, dado que el Curiosity no cuenta con los instrumentos necesarios para determinar si la procedencia del metano es biológica o geológica, por lo que los investigadores prefieren ser cautos.

“Para mantener la integridad científica, el equipo del proyecto continuará analizando los datos antes de confirmar los resultados”, dijo un portavoz de la NASA el pasado fin de semana a The New York Times.

Misteriosa disminución del metano

 A pocos días de este anuncio, no obstante, la NASA admitió que los niveles de metano bajaron radicalmente tras nuevas mediciones. En un principio, cuando se generó la noticia, la agencia espacial estadounidense informó que se habían detectado 21 partes de metano por mil millones de unidades por volumen, tres veces más de la cantidad que supuestamente se había detectado en 2013. No obstante, ahora  los niveles cayeron a una parte por mil millones por volumen, parámetros que se detectan en forma habitual.

Foto: Esquema de las probables fuentes de metano en Marte. /ciencia.nasa.gov

Foto: Esquema de las probables fuentes de metano en Marte. /ciencia.nasa.gov

Esta diferencia de lo registros no es nueva. En 2013 el Curiosity había detectado altos índices de metano y luego, en 2018, en un segundo registro efectuado, en el mismo lugar, pero por la ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO), un orbitador de la Agencia Espacial Europea (ESA), provisto con instrumentos más sensibles, no se detectó absolutamente nada de metano.

Debido a lo anterior, es que se pretende enviar dos nuevos rovers a Marte. Uno por parte de la NASA y el otro que correrá por cuenta de dos agencias espaciales que trabajarán unidas: la rusa y la ESA que incluirán en este último robot instrumentos diseñados para buscar los componentes necesarios para la vida.

Por el momento, se especula que el metano encontrado es antiguo y que ha estado atrapado dentro de Marte por millones de años, pero estaría escapando en forma intermitente a través de grietas (de ahí los cambios en los niveles).

Habrá que esperar hasta el 2020 cuando los nuevos compañeros del Curiosity comiencen a obtener nuevos datos.

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