¿Chile perderá uno de sus símbolos nacionales?: La dramática lucha del huemul para sobrevivir

La población de huemules en Patagonia camina hacia la extinción.

Guía de: Patagonia

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Fotografía gentileza Tompkins Conservation Chile.

Los dos animales autóctonos que bordean el Escudo Nacional de Chile se encuentran en situación delicada de conservación. El inglés Charles Wood diseño en 1834 el escudo de armas siendo soportado a derecha e izquierda por dos especies autóctonas que tenían en ese entonces una gran presencia y hábitat mayormente en Chile: un huemul y un cóndor, respectivamente.

Factores que contribuyen al estado crítico

Menos de doscientos años después de que fuera incorporado al emblema nacional, el huemul (Hippocamelus bisulcus) enfrenta una situación crítica de supervivencia debido principalmente a la destrucción de hábitat, la caza indiscriminada y la acción de perros asalvajados. Otros factores tales como enfermedades transmitidas por el ganado doméstico, estado de las especies vegetales con que se alimenta y la acción de depredadores naturales como pumas y zorros colorados, también ha contribuido a su casi desaparición.

Investigadores de ambos lados de la cordillera estiman que su población actual sería entre mil y mil quinientos ejemplares que se localizan en áreas boscosas densas y de difícil acceso de la Patagonia.  En tal sentido, Werner Fluck, investigador independiente del CONICET (Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas) en el Parque Nacional Nahuel Huapí, señala que en el sector argentino es posible estimar una población de entre 350 y 500 ejemplares que se distribuyen en 50 grupos diferentes (hasta 2018). El resto de la población en estado salvaje se encontraría del lado chileno de la cordillera.

En cuanto a la expectativa de recuperación de la especie el investigador estima que la situación es complicada: “La principal causa de su extinción fue el avance de los seres humanos sobre las zonas habitadas por estos animales. Un problema en este sentido es que los huemules casi no temen al ser humano y por eso resultan muy fáciles de capturar. Hay descripciones que muestran que se lo cazaba con piedras y palos. Por eso hoy solo se los encuentra resguardados en áreas remotas de la cordillera de difícil acceso”, describe Werner Fluck, quien realizó el trabajo conjuntamente con Jo Anne M. Smith‑Flueck, de la Universidad Nacional del Comahue.

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Hay motivos para creer

El huemul es un mamífero perteneciente a la familia de los cérvidos que habita la zona la cordillera de los Andes en el área patagónica. “Tenemos motivos para creer que la distribución del huemul fue mucho más amplia en el pasado”, aseveró Fluck. En efecto, se conocen testimonios de exploradores y viajeros que mencionan su existencia y abundancia desde aproximadamente la latitud 34 (Talca en Chile) y algo más al sur Argentina (Junín de los Andes) hasta el Estrecho de Magallanes. La imagen en el mapa de la distribución actual de poblaciones dispersas con pocos ejemplares es elocuente en cuanto a la dramática reducción de su hábitat (imagen gentileza de Tompkins Conservation Chile):

](9)Un trabajo de la Cambridge University Press llevado a cabo por investigadores chilenos en un sector de la Patagonia y publicado en abril de 2013, señalaba una pequeña esperanza para la especie y al mismo tiempo un curso de acción que posibilita recuperar la especie al detectar un leve aumento de la población de huemules luego de la remoción del ganado y el cese de la caza furtiva en Chile.

Proyecto Corredor Nacional del Huemul

En Aysén, Tompkins Conservation Chile realiza y promueve la restauración de los ecosistemas asociados al hábitat de la especie. Es un proyecto colaborativo entre el sector privado y el público que tiene por finalidad facilitar el libre tránsito de huemules entre sectores del Parque Nacional Cerro Castillo. Para tal fin se identificó y adquirió un área de 670 hectáreas señaladas como de alta prioridad en la conservación de la especie. Se trabaja en la restauración del ecosistema eliminando cercos y evitando la presencia de perros salvajes e ingreso de ganado doméstico.

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