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Los pros y contras de la energía nuclear en Chile

Hay quienes estiman que lo más relevante es solucionar el problema de escasez de energía sin importar en un principio el tipo de fuente que se ocupe.

La estrategia energética en Chile es un tema de relevancia nacional desde hace tiempo. La discusión acerca de cuál es la mejor alternativa, el tipo de energía disponible y los impactos ambientales y sociales que las diferentes opciones generan han sido parte del debate nacional de manera constante y hay variadas opiniones al respecto.

Algunos defienden el uso de energías renovables en general, tales como la hidroeléctrica, la eólica, la solar y la geotérmica. Otros se oponen al uso de este tipo de energías renovables cuando la dimensión de los proyectos es mayor, como pasa en el caso de las grandes centrales hidroeléctricas que se planean construir en el sur de Chile. Hay quienes estiman que lo más relevante es solucionar el problema de escasez de energía sin importar en un principio el tipo de fuente que se ocupe, incluyendo el uso de carbón y petróleo. Finalmente, hay una buena parte que promueve el uso de la energía nuclear como la mejor manera de generar una alta cantidad de energía sin tantos costos para el medio ambiente.

Energía Nuclear

Foto: La Segunda

Reactor Nuclear de La Reina.

La alternativa de ampliar la matriz energética del país incluyendo la opción nuclear se viene discutiendo desde hace un tiempo. Sin ir más lejos, el Gobierno firmó en 2011 un acuerdo de colaboración para la investigacion en energía nuclear con Estados  Unidos.  Sin embargo, la discusión ha levantado argumentos a favor y en  contra de esta alternativa.

Para entender el problema, es interesante primero saber qué es la energía nuclear.

La energía atómica o nuclear es aquella que se libera en las reacciones nucleares y que a su vez permite obtener energía eléctrica, térmica y mecánica. El elemento químico más utilizado para lograr estas reacciones es el uranio, que se encuentra en muy bajas concentraciones en la naturaleza. Actualmente, la energía nuclear representa un 16% del total de energía utilizada en el mundo y un tercio del total de energía que se produce en Europa.

Ventajas de la energía nuclear

Dentro de las ventas está la generación de energía ininterrumpida, producto de un proceso químico controlado, a diferencia de lo que ocurre con la generación hidroeléctrica, eólica y solar, que depende de recursos que no siempre están disponibles. Además, dada la capacidad de los reactores nucleares, se generan más megawatts que los que se generan en estos otros casos, considerando la relación entre megas y superficie construida. El contra-argumento de esta ventaja, como veremos, es que se puede crear una dependencia de países que cuenten con uranio u otros elementos químicos.

Por otra parte, se dice que esta es una energía más limpia dada la menor emisión de gases contaminantes que se emiten en relación con las centrales de generación en base a carbón o petróleo. Si bien la energía nuclear no produce emisiones en la etapa de operación, la extracción del uranio, su procesamiento, transporte y construcción de las instalaciones sí lo hacen. Por otra parte, se generan residuos altamente radioactivos y hay riesgos de contaminación casi irremediable en caso de accidentes.

Desventajas y riesgos asociados a la energía nuclear

En cuanto a seguridad, la manipulación de elementos radiactivos, el aumento de transporte y presencia de este material aumenta las posibilidades de que ocurra un accidente con consecuencias para las personas y el medio ambiente. Además, las condiciones sísmicas de Chile hacen más riesgosa la instalación de una planta (basta recordar el reciente terremoto en Japón y la delicada situación que se vivió con la planta nuclear de Fukushima).

Además, se generan desechos radioactivos peligrosos para la salud de las personas y el medio ambiente, ya que siguen emitiendo radiación por miles de años. En Chile hay muy pocos expertos en este proceso y no es claro que cuenten con la capacidad técnica y de infraestructura para el tratamiento. Los únicos países que reprocesan residuos nucleares son Francia, Japón, Inglaterra y Rusia y solo este último acepta desechos de otras naciones.

Otra desventaja son los altos costos asociados a estos proyectos, que incluyen: (i) la construcción de la central nuclear, (ii) los excesivos costos de cierre, (iii) los años de vida útil de la planta (mientras más años esté operando la planta más se amortizan los costos, pero aumentan los riesgos), (iv) las medidas de seguridad que se adopten, (v) el tratamiento y disposición final de los residuos, (vi) el precio del uranio de alta calidad, (vii) los seguros comprometidos y (viii) la capacitación especializada que debe darse a quienes operen la central, entre otros.

En resumen, la energía nuclear tiene una serie de aspectos asociados, que incluyen eventuales riesgos y altos costos por una parte y ventajas relacionadas con la estabilidad energética y reducción de emisiones por otro. Aunque el debate es incipiente, algunos estudios se han realizado para evaluar los pros y contras de la generación de energía nuclear.

La Comisión Nacional de Energía de Chile ha efectuado una serie de estudios acerca de la factibilidad en el desarrollo y generación de este tipo de energía en Chile. De acuerdo al estudio Marco regulador Nuclear: experiencia internacional, Chile cuenta con una  regulación  nuclear que abarca algunos aspectos pero no es suficiente. Los pasos pendientes serían contar con personal capacitado, establecer sistemas adecuados de educación y capacitación, iniciar un programa de investigación orientado a la administración nuclear y de desechos a nivel nacional, entre otros, para contar con más información que permita tomar una decisión al respecto. Por último, cabe destacar que dentro de la recientemente lanzada Estrategia Nacional de Energía 2012-2030 no se incluyó la opción nuclear, para sorpresa de muchos.

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