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Descubren un gusano que come plástico: ¿Salvación mundial del medioambiente?

Cada año se producen 80 millones de toneladas de polietileno en el mundo, pero al parecer ya tiene un enemigo natural.

Guía de: Ciencia

Todos sabemos lo catastrófico que ha resultado para nuestro hábitat natural, la enorme cantidad de plástico que produce la humanidad año a año. Y es que el polietileno, material utilizado para la fabricación de bolsas de supermercados y envases, puede tardar fácilmente 100 años en descomponerse (hasta 400 años los más resistentes), lo cual representa un peligro para la naturaleza. Pero afortunadamente la propia Madre Tierra nos ha brindado una curiosa solución que ya algunos vislumbran como definitiva para deshacerse de este problema medioambiental: gusanos come plásticos.

El descubrimiento (que nació en una colmena de abejas), fue realizado por Federica Bertocchini, investigadora del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) de la Universidad de Cantabria, junto a científicos de la Universidad de Cambridge, quienes realizaron una publicación en la revista “Current Biology”.

Foto: Gusanos comiendo plástico. /computerhoy.com

Foto: Gusanos comiendo plástico. /computerhoy.com

Bertocchini cuenta que dicho hallazgo se produjo casi por accidente: “Yo soy apicultora aficionada y un día, limpiando las colmenas, descubrí unos gusanos. Los puse en una bolsa de plástico y veinte minutos después estaba llena de agujeros. En ese mismo instante supe que esos insectos eran algo muy especial”, asegura.

Los gusanos de cera son un serio adversario de las colmenas, pues destruyen sus panales y se comen la miel, pero su voracidad podría ser útil, ya que, estos insectos son capaces de degradar plásticos tan resistentes y difíciles de degradar como el polietileno.

Con ayuda de Paolo Bombelli y Chris Howe, la investigadora hizo gran cantidad de comprobaciones porque “era importante comprobar que los gusanos no se habían limitado a comerse la bolsa, sino que la habían degradado con un proceso químico y a gran velocidad. Era algo realmente impresionante”, subraya.

Cada año se fabrican más de 80 millones de toneladas de este material en todo el mundo. En la actualidad, esta clase de plásticos se queman o se degradan con procesos químicos que son largos y agresivos con el medio ambiente, ya que para su degradación química se emplean líquidos corrosivos como el ácido nítrico.

“El plástico es un problema mundial. Algunos, como el de las botellas de plástico se recicla en parte pero la mayoría acaban en vertederos y en los océanos formando inmensas islas como la del Pacífico que no se destruyen”, ha explicado Bertocchini.

Foto: Federica Bertocchini. /unican.es

Foto: Federica Bertocchini. /unican.es

Respecto de los experimentos, la investigadora indicó que pudo comprobar que 100 gusanos de la cera son capaces de biodegradar 92 miligramos de polietileno en 12 horas, “es realmente muy rápido”. El hallazgo, que ya ha sido patentado por los investigadores, es importante porque permitirá estudiar el mecanismo molecular que usa el gusano de cera (Galleria mellonella) para destruir el plástico.

Si bien aún se desconoce cómo se produce la biodegradación, se cree que podría deberse a una bacteria que vive en simbiosis en el intestino del gusano o una enzima, una molécula generada por el insecto. Si ello es efectivo, el objetivo sería aislar la molécula e intentar multiplicarla en el laboratorio para fabricarla a escala industrial”, apunta la científica.

Si los investigadores fuesen capaces de aislar y reproducir esta molécula, podría emplearse para biodegradar millones de toneladas de plástico de los basurales y evitar que se acumulen en el medio ambiente.

Para Bertocchini, no obstante, “lo más bonito es que este hallazgo lo hemos encontrado en la naturaleza. Para nosotros es impactante que la propia naturaleza nos pueda dar la solución al grave problema medioambiental de los plásticos”.

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