15 años del VLT: Celebran con asombrosa imagen de “guardería estelar”

La imagen de una espectacular “guardería de estrellas”, conmemora los 15 años del Very Large Telescope (VLT), el instrumento óptico más avanzado del mundo, que opera desde Chile.

La imagen sorprende con espesas aglomeraciones de polvo, cuyas siluetas destacan contra una nube de brillante gas rosado llamada IC 2944. Estas manchas borrosas y opacas parecen gotas de tinta flotando en un cóctel de fresas, cuyas caprichosas formas han sido esculpidas por las potentes radiaciones procedentes de estrellas jóvenes brillantes cercanas.

15 años VLT

Foto: ESO

Impactante nueva imagen de la espectacular guardería estelar IC 2944. muestra un grupo grumos oscuros de polvo conocidos como glóbulos de Thackeray, silueteados contra el brillante gas rosado de la nebulosa.

Con esta nueva imagen, el Observatorio Europeo Austral (ESO), celebra un importante aniversario para el Very Large Telescope (VLT), un gigante de la astronomía mundial que hace ya quince años, el 25 de mayo de 1998, obtuvo su  primera luz con el primero de sus Telescopios Unitarios. Desde entonces, se han completado un total de cuatro telescopios principales y otros cuatro Telescopios Auxiliares, más pequeños, que forman parte del Interferómetro VLTI (VLT Interferometer).

El VLT es actualmente una de las instalaciones astronómicas basadas en la Tierra más potentes y productivas que existen. Sólo en 2012 se publicaron más de 600 artículos científicos con arbitraje basados en datos del VLT y el VLTI.

15 años VLT

Foto: ESO/P.D. Barthel/M. McCaughrean/M. Andersen/S. Gillessen et al./Y. Beletsky/R. Chini/T. Preibisch

Esta selección de imágenes — una por año de vida del VLT — da una idea del gran alcance y de su productividad científica desde su primera luz en mayo de 1998.

Guarderías estelares

Las nubes interestelares de polvo y gas son las guarderías en las que nacen y crecen las estrellas. La nueva imagen muestra una de ellas, IC 2944, que aparece con ese tono rosado de fondo, ligeramente brillante. Esta imagen es la más nítida de este objeto que se ha obtenido hasta el momento desde la superficie de la Tierra. La nube se encuentra a unos 6.500 años luz, en la constelación austral de Centaurus (El Centauro). Esta parte del cielo alberga muchas otras nebulosas similares que son escrutadas por los astrónomos para estudiar los mecanismos de formación estelar.

Las nebulosas de emisión como IC 2944 están compuestas en su mayor parte por gas de hidrógeno que brilla en característicos tonos rojizos debido a la intensa radiación procedente de las numerosas y brillantes estrellas recién nacidas.

Grumos misteriosos

Destacando claramente sobre el fondo brillante vemos misteriosos grumos oscuros de polvo opaco, nubes frías conocidas como Glóbulos de Bok. Denominados de esta manera en honor al astrónomo holandés-americano Bart Bok, quien fue el primero en fijarse en ellas en los años 40 del siglo pasado, señalándolas como posibles lugares de formación estelar. Este conjunto en concreto se apoda con el nombre de Glóbulos de Thackeray.

15 años VLT

Foto: Hubble Telescope

Glóbulos de Thackeray

Los glóbulos de Bok de mayor tamaño en lugares más tranquilos a menudo colapsan para formar nuevas estrellas, pero las de esta imagen están siendo bombardeadas violentamente por la radiación ultravioleta procedente de jóvenes estrellas calientes cercanas. Ambos están siendo erosionados y fragmentados, algo parecido a lo que ocurre cuando soltamos un trozo de mantequilla sobre una sartén caliente. Es probable que los Glóbulos de Thackeray se destruyan antes de que colapsen y formen estrellas.

Los glóbulos de Bok no son fáciles de estudiar. Dado que son opacos a la luz visible es difícil para los astrónomos observar lo que ocurre en su interior, por lo que se necesitan otros instrumentos para desvelar sus secretos. En lo especifico, se recurre a observaciones en el rango infrarrojo o en las partes submilimétricas del espectro, por ejemplo, en las que las nubes de polvo, que se encuentran solo unos pocos grados por encima del cero absoluto, se ven brillantes.

Esta región del cielo también fue estudiada en el pasado por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA. Sin embargo, esta nueva imagen obtenida por el instrumento FORS, instalado en el telescopio VLT, cubre una zona más amplia del cielo que la captada por el Hubble y muestra un paisaje más ancho de formación estelar.

A continuación puedes ver un excelente video conmemorativo de ESO.

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