Catástrofe espacial: Planeta es arrasado por su propia estrella

Un catastrófico evento, observado por el Hubble, da cuenta de una gigantesca llamarada estelar evaporando la atmósfera de un exoplaneta.

Un exoplaneta, es decir, un planeta que orbita una estrella distinta al Sol, a solo 63 años luz de la Tierra, (tan cerca que su estrella puede ser vista con binoculares), ha debido enfrentar una potente emisión de radiación. El evento, catalogado por el equipo de astrónomos responsables del descubrimiento como una auténtica catástrofe, esta siendo analizado gracias a observaciones sin precedentes, utilizando el telescopio espacial Hubble.

Exoplaneta evaporandose

Foto: NASA's Goddard Space Flight Center

Interpretación artística que muestra la evaporación de la atmósfera de HD 189733b.

Los científicos, dirigidos por el astrónomo Alain Lecavelier des Etangs, del Instituto de Astrofísica de París, han observado como la atmósfera de un mundo distante, el exoplaneta HD 189733b (del tipo “Júpiter caliente“), se evapora, generando una nube de gas que sale despedida a 1.000 toneladas por segundo. Los átomos de hidrógeno se alejan a velocidades superiores a 300,000 mph, tras ser sometido a una potente ola de radiación de rayos X.

Las observaciones, dan cuenta de un exoplaneta muy distinto a nuestro mundo, un gigante gaseoso semejante al planeta Júpiter, si bien es 14% más grande y masivo que este.

HD 189733b y la Tierra

El exoplaneta HD 189733b, es un objetivo ideal para el estudio de los procesos que impulsan escape atmosférico, orbita muy cerca de su estrella, a una distancia 30 veces menor de la que separa a la Tierra del Sol. Pero cabe destacar que, su estrella (HD 189733 del tipo enana naranja) es ligeramente más pequeña y fría que la nuestra.

De las observaciones se ha deducido que, el clima del planeta HD 189733b es excepcionalmente caluroso, con una temperatura superior a los 1.030 grados centígrados en su atmósfera profunda. Sin embargo, ese calor habitual no es suficiente para que la atmósfera salga disparada hacia el espacio.

Imagen estrella HD 189733

Foto: NASA / Swift / Stefan Immler

Fuerte emisión de rayos X generada por la estrella madre de HD 189733b.

En comparación con las primeras observaciones de 2010, las observaciones realizadas en 2011 presentaron un cambio radical en la atmósfera del exoplaneta. En abril de 2010, los investigadores observaron un solo tránsito utilizando la Cámara Espectrógrafo del Hubble, pero no se detectó ningún rastro de la atmósfera del planeta. Observaciones en septiembre 2011 mostraron evidencias claras de que una nube de gas estaba fluyendo fuera del exoplaneta a una extraordinaria velocidad.

Los investigadores, sostienen que la acelerada evaporación atmosférica es el resultado de una intensa radiación de rayos X y luz ultravioleta extrema, emitida por su estrella, unas 20 veces más potente que la de nuestro Sol.

El equipo de científicos observó la estrella con el telescopio espacial Swift. El 7 de septiembre de 2011, apenas ocho horas antes del Hubble. Detectando sorpresivamente una gigantesca emisión de radiación de gran alcance.

Comparativamente habría que señalar que, HD 189733b está tan cerca de su estrella, que la dosis de rayos X recibida es 3 millones de veces superior a la que recibe la Tierra. Una dosis suficiente para calentar el gas en la atmósfera superior a decenas de miles de grados y con ello, permitir que este escape de la atracción gravitatoria del gigantesco exoplaneta.

Es importante considerar que, la Tierra enfrenta procesos de similares características, aunque infinitamente menores al que presenta HD 189733b, como resultado de la activad (principalmente tormentas solares) de nuestra propia estrella, el Sol.

Por último. esta es una investigación de gran relevancia para el estudio de un numero importante de exoplanetas, denominados “Supertierras Rocosas”, descubrimientos orbitando muy cerca a sus estrellas, por cuanto, se especula que estos son restos de planetas semejantes a  HD 189733b tras una evaporación atmosférica total.

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