NASA “resucita” nave espacial para ver asteroides que amenazan la Tierra

La NASA ha decidido reactivar la sonda WISE, tras su desactivación en 2011, luego de fotografiar miles de asteroides en el Sistema Solar. Ahora utilizarán nuevamente sus asombrosas capacidades.

Una nave espacial desactivada de la NASA, con la que fue posible la titánica tarea de descubrir y caracterizar decenas de miles de asteroides que se desplazan por todo el Sistema Solar, retornará al servicio por tres años más, a partir de septiembre próximo. Aquello, es un gran aporte al esfuerzo de la agencia por identificar la población de objetos cercanos a la Tierra potencialmente peligrosos, así como, catalogar objetos adecuados para las futuras misiones de exploración de asteroides.

Nave espacial NASA

NASA/JPL-Caltech

Esta concepción artística muestra a la nave espacial WISE, en su órbita alrededor de la Tierra.

La sonda de Estudio y  Exploración en Infrarrojo de Campo Amplio (WISE, por sus siglas en inglés), se reactivará el próximo mes con el objetivo de descubrir y caracterizar los objetos cercanos a la Tierra llamados NEOs, (rocas espaciales que se encuentran orbitando dentro de los 45 millones de kilómetros de la trayectoria de la Tierra alrededor el Sol). NASA ha señalado que WISE utilizará su telescopio de 16 pulgadas (un espejo reflector de 40 centímetros) y las cámaras de infrarrojos para descubrir unos 150 nuevos NEOs,  y caracterizar el tamaño, el albedo y las propiedades térmicas de otros 2.000 asteroides. Esto incluiría además. objetos clasificados como candidatos por la agencia para la iniciativa de asteroides.

Si bien la misión WISE ya había logrado sus objetivos cuando fue desactivada en 2011, ahora NEOWISE ampliará aún más su aporte al estudio de los asteroides. Ello, a juicio de los especialistas mejorará sensiblemente nuestra capacidad para encontrar asteroides potencialmente peligrosos. La reactivación de WISE es un excelente ejemplo del aprovechamiento adecuado y eficiente de las capacidades existentes para lograr diversos objetivos científicos por parte de la NASA.

La iniciativa de asteroides

La emblemática iniciativa de asteroides de la NASA, cuyos pormenores han sido recientemente dados a conocer por la agencia,  pretende ser la primera misión en identificar, capturar y reubicar a un asteroide. Representa una hazaña tecnológica sin precedentes que dará lugar a nuevos descubrimientos científicos y a las capacidades tecnológicas que ayudarán a proteger nuestro planeta.

La iniciativa de asteroides, reúne lo mejor de la ciencia, la tecnología de la NASA y los esfuerzos de exploración humana para lograr el objetivo expresado por el Presidente Obama, el que consiste en enviar seres humanos a un asteroide en 2025.

Nave espacial NASA

NASA/Advanced Concepts Lab

En esta imagen conceptual, dos astronautas realizan una caminata espacial sobre un asteroide capturado.

La increíble historia de WISE

Tras ser enviada al espacio exterior en diciembre de 2009 en busca de las emisiones de  luz y calor de asteroides, estrellas y galaxias, WISE capturó cerca de 7.500 imágenes cada día durante su misión principal, entre enero de 2010 y febrero de 2011. La nave hizo la encuesta más precisa hasta la fecha de NEOs. Posteriormente, NASA desactivó la mayor parte de la electrónica de WISE cuando completó su misión principal.

Nave espacial NASA

NASA/JPL-Caltech

Esta imagen muestra el objeto cercano a la Tierra potencialmente peligrosos 1998 KN3, de fondo se observa una densa nube de gas y polvo cerca perteneciente a la Nebulosa de Orión. WISE, tomó fotos infrarrojas del asteroide, observado aquí como el punto amarillo-verde en la parte superior izquierda. Debido a los asteroides son calentados por el Sol, brillan intensamente en las longitudes de onda infrarrojas utilizadas por WISE.

Para Lindley Johnson, encargado del programa NEOWISE de la NASA en Washington, “Los datos recogidos por NEOWISE hace dos años han demostrado ser una mina de oro para el descubrimiento y caracterización de la población de NEOs”

Debido a que los asteroides reflejan pero no emiten luz visible, sensores infrarrojos son una poderosa herramienta para el descubrimiento, la catalogación y la comprensión de la población de asteroides. Dependiendo de la reflectividad de un objeto, o albedo, una pequeña roca espacial de color claro puede parecer lo mismo que una grande y oscura. Como resultado, los datos recogidos con los telescopios ópticos que utilizan la luz visible pueden ser bastante engañosos.

Durante el año 2010, NEOWISE observó sobre 158.000 cuerpos rocosos de un universo de unos 600.000 objetos conocidos. Los descubrimientos incluyen 21 cometas, más de 34.000 asteroides en el cinturón principal entre Marte y Júpiter, y 135 objetos cercanos a la Tierra.

La primera misión WISE fue para escanear todo el cielo celeste en luz infrarroja. Se capturaron más de 2,7 millones de imágenes en múltiples longitudes de onda infrarroja y fueron catalogados más de 560 millones de objetos en el espacio, desde galaxias lejanas a los asteroides y cometas mucho más cercanos a la Tierra.

Para los científicos a cargo de esta nueva etapa, NEOWISE no sólo dará una mejor comprensión de los asteroides y cometas estudiados directamente, sino que ayudará a refinar nuestros conceptos y planes de operación de misiones para el futuro, especialmente, en relación a los objetos cercanos a la Tierra.

El video que puedes ver a continuación será sumamente esclarecedor en relación a la extraordinaria labor desarrollada con WISE. El Sol esta en el centro y los cuatro planetas interiores (Mercurio, Venus, la Tierra y Marte) en sus respectivas órbitas, el resto son asteroides.

Puedes encontrar abundante  información sobre NEOWISE disponible en línea en los sitios oficiales http://www.nasa.gov/wise y http://www.jpl.nasa.gov/wise/. También es posible encontrar todos los antecedentes soble la iniciativa de asteroides, ingresando en http://www.nasa.gov/asteroidinitiative.

Más sobre Exploración Espacial

Comentarios Deja tu comentario ↓
Síguenos en Facebook X