Poderoso láser del Curiosity ya se prueba en roca de Marte

Mientras Curiosity prueba sus sofisticados equipos y se prepara para desplazarse a su primer objetivo, la NASA aprovecha el impulso y da a conocer su próximo paso en el planeta Rojo.

Las noticias se suceden una tras otra, Curiosity estáen el Planeta Marte haciendo lo programado y como resultado de aquello, la información fluye sin dar tiempo para el descanso. La euforia que acompañó el exitoso y espectacular descenso del vehículo explorador, no se ha diluido y probablemente, ni siquiera estamos frente a los logros más sorprendentes de la misión. Por ahora, el vehículo sólo esta estirando sus músculos para comenzar su extraordinaria aventura de descubrimientos.

Primer destino seleccionado

El equipo de científicos de la NASA, a cargo de la misión del Curiosity, ya ha seleccionado el primer destino del rover en la superficie marciana. El área escogida, denominada Glenelg, comprende una intersección natural de tres tipos de terreno.

Curiosity

Foto: NASA

Esta imagen presenta el punto de descenso del Curiosity y su primer objetivo de investigación.

El científico del proyecto John Grotzinger del Instituto de Tecnología de California ha  señalado que, gracias a lo preciso del aterrizaje de Curiosity, se abrieron un  número importante de objetivos entre los cuales elegir, planteando un verdadero dilema científico en la selección del primer lugar hacia el cual encaminar al rover.

Lógicamente, solo se puede ir a un solo lugar a la vez, y el área de Glenelg es el punto en el que se efectuará la primera perforación para obtener una muestra de roca en Marte. Esa primera perforación, sin lugar a dudas, será un momento muy importante en la historia de la exploración del planeta. El viaje a Glenelg, obligará al vehículo a desplazarse unos 400 metros al este-sureste de su lugar de aterrizaje.

El Instrumento Rover Laser Zaps perfora una roca marciana

El pasado 19 de agosto, el rover Curiosity disparó su poderoso láser por primera vez en Marte, utilizando el haz de luz de un instrumento científico para investigar las propiedades estructurales de una roca del tamaño de un puño, denominada “Coronación” y clasificada anteriormente como roca N165.

Curiosity

Foto: NASA

Detalle de la perforación con láser efectuada por el vehículo Curiosity en la pequeña roca Coronación

El instrumento láser de la cámara química ChemCam, integrada al vehículo, golpeó la pequeña roca con 30 pulsos de su láser durante un periodo de 10 segundos. Cada pulso, con más de un millón de vatios de potencia impacta la roca sucesivamente. La energía del láser excita los átomos en la roca generando un plasma ionizado (produciendo una chispa). La ChemCam observa la luz de la chispa con un telescopio y analiza esta con tres espectrómetros para obtener información sobre qué elementos que es posible encontrar en el objeto de estudio, en este caso la roca Coronación.

ChemCam registró espectros de la chispa inducida por el láser en cada uno de los 30 pulsos, cumpliendo así el objetivo de este uso inicial del láser. A juicio de los científicos a cargo, los resultados son aún mejores que los obtenidos en las pruebas iniciales del instrumento en la Tierra, ChemCam podría estudiar miles de objetivos en los próximos dos años.

La técnica utilizada por ChemCam es denominada espectroscopia láser inducida por avería, y se ha utilizado para determinar la composición de los objetivos en otros entornos extremos, como en el interior de los reactores nucleares y en el fondo del mar, habiéndose  aplicado experimentalmente en el monitoreo ambiental y la detección del cáncer. Sin embargo, la investigación actual de la roca Coronación es el primer uso de la técnica en la exploración interplanetaria.

En el siguiente video veras los detalles del instrumento ChemCam:

NASA sorprende con nueva sonda para explorar Marte

Curiosity

Foto: NASA

Recreación artística de la próxima misión espacial de NASA "InSight".

El anuncio de una próxima misión al planeta rojo por parte de la agencia espacial norteamericana, seguramente pretende dar continuidad al impulso mediático obtenido con el exitoso descenso de Curiosity. El nuevo emprendimiento, es una sonda denominada “InSight“, esta pretende dar una mirada al interior del planeta, gracias a instrumentos que podrían determinar si el núcleo es sólido o líquido, todo ello a partir de 2016.

La agencia considera de gran importancia  investigar el interior de Marte y comprender por qué evolucionó de manera tan diferente a la Tierra, a pesar de sus evidentes similitudes.

InSight, debería ayudar a entender por qué el planeta no presenta  placas tectónicas a la deriva como en la Tierra, a la vez que podría entregar información valiosa que permita a los científicos entender mejor cómo se formaron los planetas de tipo terrestres (mercurio, venus, Tierra y Marte) y por qué evolucionaron de manera tan diferente.

Curiosity

Foto: NASA

Recreación artística de lo que podría ser el interior del planeta Marte.

La misión será liderada por Bruce Banerdt, del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, y el equipo científico estará integrado por investigadores de todo el mundo. Tanto el  Centro Nacional de Estudios Espaciales de Francia (CNES) que construirá un instrumento para medir las ondas sísmicas del interior del planeta, como el Centro Alemán Aeroespacial (DLR) el cual construirá una sonda subterránea para medir el flujo de calor desde el interior. Por su parte, el JPL aportará un instrumento de referencia geodésico para determinar el eje de rotación del planeta, un brazo robótico y dos cámaras.

La Sonda, será construida con tecnología probada en la exitosa  misión Phoenix, el vehículo estacionario que descendió en la superficie de Marte en 2008 y que permitió confirmar la presencia de agua en la superficie cerca de las zonas polares del planeta.

La NASA ha estimado un costo cercano a los 425 millones de dólares, excluyendo el vehículo de lanzamiento y los servicios de mantenimiento para esta misión, cuya duración debería ser de 2 años.

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