La historia de la Esmeralda: la embarcación que hizo historia un 21 de mayo justo cuando estaba por “jubilarse”

En plena Guerra del Pacífico estaba catalogado como "inactivo".

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La embarcación con más historia en el país es la Esmeralda, teniendo su principal batalla en el Combate Naval de Iquique, en la cual fue hundida por el Huáscar en una heroica gesta del capitán chileno Arturo Prat. Estuvo en servicio 23 años y fue construida en Gran Bretaña, puesto que la Armada de Chile tiene su origen en base a la impronta de las islas europeas.

Corbeta_Esmeralda

El gobierno por decreto, el 26 de junio de 1855, la bautizó como la Esmeralda y después estaba catalogada como buque “inactivo” en plena Guerra del Pacifico.

El Capitán de Navío Roberto Simpson fue el hombre encomendado, por parte del Gobierno chileno, para buscar un astillero y escoger los planos de un navío que fuera impulsado por vapor y hélice. Los planos fueron adquiridos en una oficina de almirantazgo, con precios altos por la guerra de Crimea, y el astillero seleccionado fue el de William Pitcher localizado en la aldea de Northfleet que daba al Támesis, río abajo desde Londres.

El vicealmirante Manuel Blanco Encalada firmó los contratos de un navío que tenía cuatro calderas y su hélice era retráctil, para así poder activar las velas sin que el arrastre hidrodinámico interfiriera. El armamento sufrió modificaciones pero a la fecha de su hundimiento, según indica el sitio web del “Museo Esmeralda”, contaba con “doce cañones Armstrong de ánima rayada para munición de 40 Libras; cuatro piezas Whitworth de 32 Libras, de ánima de sección hexagonal y dos cañones Armstrong de desembarco de 6 libras. Los cañones de 32 y 40 libras eran de cargar por la boca ó de avancarga”.

Finalmente, el 26 de junio de 1855, se le bautizó como la Esmeralda, mientras Simpson fue ascendido a contralmirante. La corbeta se dirigió a Chile el 18 de agosto de 1856 y arribó a Valparaíso el 7 de noviembre del mismo año siendo el primer buque de guerra en Chile de propulsión mixta.

Estuvo en la Revolución de 1859 y en la Guerra contra España, en resumen, una embarcación con bastante trajín que ya en 1875 sufrió producto de un temporal. Algunos la consignaban como inactiva por lo que no fue enviada al teatro de operaciones de la Guerra del Pacifico, sin embargo, en marzo de 1879 fue remozada y estaba lista para el que sería su enfrentamiento final que se produciría el 21 de mayo de ese mismo año ante el monitor Huáscar.

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