Impacto: 84 millones de estrellas captadas desde Chile

Un equipo de científicos, esta utilizando imágenes del telescopio VISTA, instalado en el Observatorio Paranal, para dar forma al mayor catálogo de estrellas en el centro galáctico.

Ya van 84 millones de estrellas y seguimos contando, es lo que han anunciado quienes utilizan una enorme imagen multi gigapíxel del telescopio de sondeo VISTA, instalado en el Observatorio Paranal perteneciente al Observatorio Europeo Austral (ESO). El equipo internacional de astrónomos ha creado un catálogo de millones de estrellas situadas en las zonas centrales de la Vía Láctea, este es un gigantesco conjunto de datos que ya contiene diez veces más estrellas que estudios previos transformándose en un importante avance para el conocimiento de nuestra galaxia anfitriona.

Estrellas Chile

Foto: ESO

Imagen del telescopio VISTA ( Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy), instalado en el observatorio de ESO en Cerro Paranal Chile.

La extraordinaria imagen otorga al espectador una visión sobre la cual puede hacer zoom, acercándose a la parte central de nuestra galaxia. Según lo señalado por Roberto Saito (académico de la Pontificia Universidad Católica de Chile, Universidad de Valparaíso y miembro de The Milky Way Millennium Nucleus, Chile), quien es investigador principal de este estudio, la observación en detalle de los millares de estrellas que rodean el centro de la Vía Láctea, nos permite aprender mucho más sobre la formación y evolución, tanto de nuestra galaxia, como también de las galaxias espirales en general.

Observando el núcleo galáctico

Muchas galaxias espirales, incluyendo nuestra galaxia anfitriona, la Vía Láctea, tienen una alta concentración de estrellas viejas rodeando el centro, lo que los astrónomos denominan núcleo (bulge en inglés). Comprender la formación y evolución del núcleo de la Vía Láctea es vital para el conocimiento de la galaxia como un todo. Sin embargo, conseguir observaciones detalladas de esta región no es una tarea sencilla.

“Observar el núcleo de la Vía Láctea es muy difícil, ya que está oscurecido por el polvo,” afirma el astrónomo Dante Minniti (académico de la Pontificia Universidad Católica de Chile), coautor del estudio. “Para penetrar en el corazón de la galaxia, necesitamos observar en el rango infrarrojo de la luz, el cual se ve menos afectado por el polvo”.

Estrellas Chile

Foto: ESO/VVV Consortium

Mosaico de imágenes obtenido por el telescopio Vista, mostrando la zona central de la galaxia y utilizado como base del estudio.

El telescopio Vista

ESO cuenta con el telescopio de sondeo VISTA  (Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy), este posee un espejo de gran tamaño (4,1 metros de diámetro), logrando un amplio campo de visión e integrando detectores infrarrojos muy sensibles, convirtiéndolo en la mejor herramienta disponible para llevar a cabo esta tarea. El equipo de astrónomos está utilizando datos del programa VISTA Variables in the Vía Láctea (VVV), uno de los seis sondeos públicos llevados a cabo por VISTA.

El sondeo público de ESO esta centrado en la exploración del plano austral y el núcleo de la Vía Láctea a través de cinco filtros de infrarrojo cercano. Comenzó en el año 2010 y obtuvo un total de 1.929 horas de tiempo de observación durante un periodo de cinco años.

Ojo con los datos

Los datos han sido utilizados para crear una inmensa imagen en color de 54.000 por 40.500 píxeles, que contiene la sorprendente cifra de dos mil millones de píxeles. Probablemente una de las imágenes astronómicas más grandes jamás elaborada. Gracias a ello, el equipo de científicos utilizando estos datos esta  compilando el mayor catálogo creado hasta el momento de la concentración de estrellas en la región central de la Vía Láctea.

Estrellas Chile

Foto: ESO/VVV Consortium

Este diagrama plasma, para unos 84 millones de estrellas de la zona central de la Vía Láctea, el brillo de cada estrella frente a su color.

La imagen utilizada en este trabajo cubre unos 315 grados cuadrados del cielo (algo menos de un 1% del cielo completo) y las observaciones fueron llevadas a cabo utilizando tres filtros infrarrojos diferentes. El catálogo define las posiciones de las estrellas junto con el brillo medido a través de diferentes filtros.

Para ayudar en el análisis de este enorme catálogo, el brillo de cada estrella se plasma en un diagrama frente a su color para unos 84 millones de estrellas con el fin de crear un diagrama color-magnitud. Este análisis contiene más estrellas que ningún estudio previo y es la primera vez que se ha hecho con todo el núcleo.

Los diagramas de color-magnitud son herramientas muy valiosas utilizadas frecuentemente por los astrónomos para estudiar las diferentes propiedades físicas de las estrellas, como sus temperaturas, masas y edades. Un diagrama color–magnitud es un gráfico que sitúa el brillo aparente de una serie de objetos frente a su color. El color se mide comparando el aspecto de los objetos brillantes a través de diversos filtros.

Un tesoro oculto

El nuevo diagrama color–magnitud del núcleo contiene un tesoro oculto de información sobre la estructura y los contenidos de la Vía Láctea. Un resultado interesante revelado por los nuevos datos indica el gran número de estrellas enanas rojas débiles que existen en la zona. Se trata de estrellas candidatas a albergar pequeños exoplanetas, objetos que pueden ser descubiertos utilizando la técnica de los tránsitos. El método del tránsito para encontrar planetas, busca la pequeña alteración que provoca el planeta al pasar frente a su estrella, bloqueando su luz hacia nosotros.

El sondeo VVV es de gran importancia puesto que, es uno de los sondeos públicos de ESO VISTA. Esto significa que todos los datos están a disposición del público a través del archivo de ESO, por lo cual esta enorme fuente de información probablemente seguirá ofreciéndonos resultados interesantes.

A continuación puedes ver un breve video explicativo de ESO sobre este fascinante estudio,  con impresionantes imágenes.

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