Un cometa podría impactar el planeta Marte en 2014

Aunque no lo creas, la verdad es que el planeta Marte podría enfrentar un evento de proporciones apocalípticas en octubre de 2014. Y todos podríamos ser espectadores privilegiados.

Si nos sentimos remecidos por el asteroide que se precipitó en Rusia el pasado 15 de febrero, pues la información que a continuación te voy a entregar seguramente te dejará de una pieza. Aunque parece un evento digno de una novela de ciencia ficción, diversos investigadores aseguran que existe la posibilidad cierta del impacto de un Cometa de grandes proporciones contra el planeta Marte, un evento que de confirmarse en los próximo meses va a cautivar la atención mundial en 2014.

Orbita Cometa 2013a1

NASA/JPL

Diagrama preliminar de la órbita del cometa C/2013 A1 denominado "Siding Spring".

Pero antes que nos volvamos locos comprando telescopios astronómicos, vamos a poner paños fríos a este tema utilizando para ello la información de uno de los investigadores más serios en materia astronómica y reconocido divulgador científico, el astrónomo Phil Plait, quien ha hecho recientemente un detallado análisis de esta información en su reconocido sitio “Bad Astronomy”, donde se despeja muchas de las dudas y también expone otras, tanto o más importantes.

Efectivamente la posibilidad existe

A juicio de los científicos, si bien aun es muy temprano para dar una mirada certera a las probabilidades, cabe destacar que a lo menos existe una posibilidad pequeña de impacto directo de un gran cometa con el planeta Marte, pero si ello no ocurriera, también es probable que Marte y sus satélites naturales Phobos y Deimos se vieran sumergido en una nube de pequeños escombros que están directamente asociados al cometa.

Simulación Cometa

Simulación con Celestia

Simulación computacional del paso del cometa C/2013A1 utilizando el programa Celestia.

Phil señala que lo anterior, es una información muy preliminar, con unos 20 meses de anticipación, algo verdaderamente arriesgado si consideramos lo complejo de predecir las órbitas de los cometas.

Un cometa descubierto en 2013

El cometa C/2013 A1 denominado “Siding Spring“, fue descubierto el 3 de enero de 2013 por el veterano cazador de cometas y descubridor del famoso cometa McNaught el australiano Robert McNaught. Luego de su descubrimiento, los astrónomos del Catalina Sky Survey se abalanzaron a estudiar sus propios antecedentes, encontrando que ya existía información de este cuerpo celeste desde diciembre de 2012, información de gran valor para precisar preliminarmente su órbita y definir que existiría una pasada del cometa en las cercanía del planeta Marte, aproximadamente el 19 de octubre 2014, a unos 100.000 kilómetros de distancia.

Cometa C/2013a1

Carl Hergenrother

Imagen del cometa C/2013A1, utilizando el Vatican Observatory VATT el 20 de enero de 2013.

Posteriormente, observaciones realizadas en el observatorio ISON-NM en Nuevo México reforzaron los cálculos de la órbita, permitiendo mejores predicciones y observando que el paso del cometa puede ser aun más cercano al planeta rojo, llegando a unos 37.000 kilómetros de la superficie de Marte. Una distancia similar a la que existe entre los satélites artificiales geoestacionarios y la superficie terrestre. Realmente cerca.

Algo importante sobre los Cometas

En palabras simples, los cometas son verdaderas bolas de hielo sucio, estructuras compuestas por grandes trozos de escombros principalmente rocas que orbitan nuestra estrella el Sol, pero cuentan además con gran cantidad de hielo de dióxido de carbono, monóxido de carbono y agua.

Mientras están muy distantes del Sol, el frío del espacio mantiene estos gases congelados, sin embargo, cuando el cometa se acerca al Sol, este se calienta sublimando estas sustancias y eyectándolas en forma de gas, generando verdaderos chorros de gases que empujan suavemente sobre el núcleo del cometa y pueden modificar progresivamente la órbita del mismo, dificultando considerablemente la predicción certera de su órbita en largos periodos de tiempo. Como resultado de lo anterior, no conoceremos con seguridad hasta al menos finales de 2013, la órbita definitiva del Cometa, y desde ya, Phil se apresura a aclarar que la Tierra sólo verá en la distancia el paso de este cometa descartando todo peligro para nuestro planeta.

Los escombros

Dada la fragilidad de la estructura mixta del los cometas (pilas de escombros sueltos unidos por el hielo), cuando el hielo se sublima, múltiples escombros de diversos tamaños, la mayor parte como pequeños granos de arena, van quedando rezagados en la ruta del astro por cientos de miles de kilómetros, y por tanto, el planeta Marte y sus lunas, previsiblemente podrían cruzar este rastro de escombros enfrentando una colosal lluvia de meteoros, pero sin grandes consecuencias casi imperceptibles desde la Tierra.

Por el contrario, si el núcleo del cometa golpea al planeta, seremos espectadores de un evento extraordinario, ello, porque según algunas estimaciones, el tamaño del núcleo puede ser de unos 15  a 50 kilómetros de diámetro (recordar que el reciente meteorito de Rusia, era de unos 15 a 17 metros de diámetro).

Un cometa de esta envergadura, podría generar un impacto de magnitud inimaginable y nuestras sondas espaciales y vehículos exploradores en Marte, en lo específico el vehículo Curiosity, darían cuenta de ello.

El cometa, se desplaza actualmente a unos 55 kilómetros por segundo, de ahí que la energía cinética liberada en un potencial impacto generará una explosión brutal. Aproximadamente mil millones de megatones, dejando un cráter de 500 kilómetros de ancho y 2 kilómetros de profundidad.

Pero bueno, de momento este escenario es solo una pequeña posibilidad. Y lo más probable, es sólo un paso cercano, que en cierta forma es también una oportunidad  increíble para la ciencia. Pero igual hay que preocuparse, nuestras sondas en el planeta Marte están bajo un gran peligro.

- Aquí puedes seguir en tiempo real la órbita del Cometa.

- Aquí importante información de la Planetary Society.

Más sobre Exploración Espacial

Comentarios Deja tu comentario ↓
Síguenos en Facebook X