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Licitación del litio: Proyecciones y desafíos a los que se verá enfrentado Chile

Se proyecta que la demanda agregada del litio crezca aproximadamente un 317% para el año 2030, según la Comisión Chilena del Cobre (Cochilco).

Tras el inicio del proceso de licitación del litio, encabezado por el Comité Especial de Licitación (CEL), en donde se abrió la posibilidad de que tanto empresas nacionales como extranjeras pudieran postular a formar parte de la exploración, explotación y comercialización del mineral, ¿cuáles fueron las ofertas económicas y las propuestas de extracción realizadas por las empresas en la licitación?

• BYD Chile SPA: Realizó una oferta por US $61.000.999, para extraer 80 mil toneladas de litio.
• Albermale limitada: Realizó una oferta por US $60.000.000, para extraer 160 mil toneladas de litio.
• Cosayach Caliche SA: Realizó una oferta por US $30.100.000, para extraer 80 mil toneladas de litio.
• Servicios y Operaciones Mineras del Norte SA: Realizó una oferta de US $60.000.000, para extraer 80 mil toneladas de litio.
• Sociedad Química y Minera de Chile SA: Presentó dos ofertas, una por US $14.050.000, para extraer 80 mil toneladas, y otra por US $19.100.000 para extraer 160 mil toneladas.

Ante el inicio del proceso de licitación, Giorgio Jackson, coordinador político del Presidente electo, Gabriel Boric, expresó que este último “junto a los equipos que han venido trabajando el tema le han comunicado al Gobierno en ejercicio que sería prudente que todo proceso de adjudicación en materia de litio pueda postergarse para un debido análisis”.

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Según Sergio Demetrio, presidente de la especialidad de minas y metalurgias del Colegio de Ingenieros, “la función que debe cumplir Chile en el mercado internacional del litio es de un apoyo al mundo. El litio funciona como un catalizador o potenciador del cobre. El mercado actual ya está atrasado, por lo que la licitación debería haberse hecho hace mucho tiempo para poder explotar de la mejor manera el mineral y aumentar la participación de Chile a nivel internacional”.

El informe “oferta y demanda de litio a 2030”, elaborado por la Comisión Chilena del Cobre, estipula que la demanda agregada de kilotoneladas (kt) de carbonato de litio equivalente (LCE) se comportará de la siguiente manera en los próximos ocho años:

• Año 2022: 497 kt.
• Año 2025: 839 kt.
• Año 2028: 1.357 kt.
• Año 2030: 1.793 kt.

Demetrio agrega que “el ritmo de producción nacional de litio se ha ido desacelerando con los años, lo que interpone al escenario futuro, en donde el litio cobrará mayor relevancia en el mercado internacional, la necesidad de que los gobiernos apliquen medidas de fomento transversales a sus mandatos”.

Jaime Alee, ex director del Centro de Innovación del Litio (CIL) y actual presidente de ESK Consult, empresa dedicada a la asesoría en electromovilidad y baterías eléctricas, explica que “el futuro que enfrenta Chile con respecto al litio implica directamente la necesidad de trabajar en la producción nacional”. El académico agrega que el gobierno de Gabriel Boric debe poner atención a diferentes factores del mercado para fomentar la industria:

• Factor geopolítico: “Muchos países están fomentando la explotación local para auto abastecerse y generar una base sólida de este recurso”.
• Mercado automotriz: “Debemos tener claro que este mercado, que es uno de los más grandes del mundo, va a cambiar radicalmente en algún momento hacia la electromovilidad, lo que incluso en el presente ha aumentado la demanda de baterías de litio”.
• Explosión del mercado y rol de Chile: “El crecimiento de este mercado va a provocar que Chile pierda su posición actual como segundo del mundo en aproximadamente cinco o seis años”.
• Capacidad productiva: “Actualmente se producen 140 mil toneladas anuales en Chile, lo que significa aproximadamente un 30% de la producción mundial. En cinco años más la demanda va a ser más de un millón de toneladas, por lo que, si se mantiene la capacidad productiva, abarcaremos menos de la mitad del porcentaje de mercado que tenemos hoy”.

Alee destaca la necesidad de que “el Estado de Chile logre consolidar un nivel productivo de alta competitividad, para lograr vender el litio a un buen precio”. Además, el académico concluye que “se debe recordar que por ley el litio es estatal. Según los últimos contratos pactados en 2018, el Estado se lleva el 40% del valor de exportación, por lo que es necesario aprovechar la actual situación internacional, en donde no existe demasiada oferta y por eso el precio de la tonelada de litio es alto”.

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