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La trágica muerte del actor River Phoenix, el James Dean de los años 90’

En 1993 el joven actor de “Cuenta conmigo” e “Indiana Jones y la última cruzada” sufrió una sobredosis que le costó la vida.

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A principios de los años 90′, el actor norteamericano River Phoenix era uno de los intérpretes con una de las carreras más prometedoras de Hollywood, debido a su gran carisma, apostura física y talento actoral. Y precisamente debido a su gran atractivo físico y a su espíritu taciturno, atormentado y seductor, fue etiquetado desde su adolescencia como “el nuevo James Dean”, el emblema de una nueva generación de actores bien parecidos pero subversivos que rodaban historias originales y marginales.
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River Jude Bottom nació el 23 de agosto de 1970 en el seno de una familia atípica de Oregón, Estados Unidos. Sus padres, hippies, se habían conocido haciendo dedo en la carretera dos años antes y cuando River tenía sólo tres años, se unieron a una controvertida secta religiosa cristiana y hippie llamada “Los hijos de Dios” y se hicieron misioneros, recorriendo el continente americano por una ruta nómada por la que fueron naciendo los otros cuatro hijos de la pareja: Rain, Joaquin (el futuro actor de “Gladiador” y “Her”) , Liberty y Summer.

River Phoenix junto a su hermano Joaquin, quien también se dedicaría años más tarde a la actuación.

River Phoenix junto a su hermano Joaquin, quien también se dedicaría años más tarde a la actuación.

Luego que la familia abandonara el culto y cambiara su apellido por el de Phoenix, aludiendo a la mítica ave que renace de sus cenizas, los cinco hermanos se introdujeron en el mundo artístico, siendo River, quien tenía un talento innato para la música, el que lograría un mayor éxito. A los 10 años empezó haciendo anuncios publicitarios y a los 12 intervino en la serie “Siete novias para siete hermanos”, donde demostró una gran naturalidad a la hora de rodar. Con 14 años y usando unas grandes gafas daría el salto al cine con la película “Exploradores” (1985), de Joe Dante, interpretando a un niño científico que con la ayuda de sus amigos construye una nave espacial.
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En 1986, River Phoenix alcanzaría celebridad mundial y las loas de la crítica tras participar en la película de culto “Cuenta conmigo” (“Stand by me”, en su inglés original), del director Rob Reiner, al lado de otros jóvenes actores como Will Wheaton, Kiefer Sutherland y Corey Feldman. En esa cinta, basada en el relato “El cuerpo” del escritor Stephen King, el adolescente actor interpretó a Chris Chambers, un niño que provenía de una familia de criminales y alcohólicos y que era el líder de una pandilla de cuatro amigos que jugaban a ser héroes buscando el cadáver de un niño muerto.

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Por esa época, con sólo dos películas a sus espaldas (“Cuenta conmigo” y “Exploradores”), River Phoenix ya mantenía económicamente a sus padres y a sus cuatro hermanos: Rain, Summer, Liberty y Joaquin, quien por aquel entonces se hacía llamar “Leaf” (“hoja”) para sentirse más en comunión con la temática espiritual de su familia.

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Durante el rodaje de “Cuenta Conmigo, River Phoenix relataría más tarde que perdió la virginidad y probó por primera vez la marihuana. Después del gran éxito de esta cinta, que sería nominada a un premio Oscar en la categoría de mejor guión adaptado y a dos premios Globo de Oro en las categorías de mejor película dramática y mejor director, el actor participaría junto a Harrison Ford en la película “La Costa Mosquito”, de Peter Weir, la comedia romántica “Jimmy Reardon” y el thriller ambientado en la Guerra Fría “Espías sin rostro”. Por entonces, ya había empezado a ser etiquetado por la crítica como el nuevo James Dean.

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En 1988, cuando tenía 18 años, participó en el drama “Un lugar en ninguna parte”, de Sidney Lumet, donde logró una nominación al Oscar como mejor actor de reparto. Y al año siguiente interpretó a un joven y pelilargo Indiana Jones en “Indiana Jones y la última cruzada”. Si bien su talento actoral era alabado por todo el mundo por entonces, según River Phoenix lo que realmente lo apasionaba era la música, componer, cantar y tocar la guitarra con su banda Aleka’s Attic, de la que también formaba parte su hermana Rain.

River Phoenix interpretando a un joven Indiana Jones en la película "Indiana Jones y la Última Cruzada" (1989).

River Phoenix interpretando a un joven Indiana Jones en la película “Indiana Jones y la Última Cruzada” (1989).

El siguiente gran rol de River Phoenix, ya en los años 90’, sería en la cinta independiente de 1991 “Mi Own Private Idaho” (conocida en nuestro país como “Mi mundo Privado”), del director Gus Van Sant. En ese papel, sin duda el más maldito de su carrera, Phoenix, que por entonces contaba con 21 años, interpretó al atormentado Mike Waters, un marginal y narcoléptico joven homosexual que se prostituía en las calles de Portland prestando servicios sexuales tanto a hombres como a mujeres, mientras vivía obsesionado con la búsqueda de su madre.
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Esta cinta le significó ganar la Copa Volpi al mejor actor en el Festival de cine de Venecia, lo que lo posicionó como una futura gran estrella. Sin embargo, esta película también marcó su ingreso al mundo de las drogas duras, pues para explorar su personaje de prostituto narcoléptico y drogadicto abandonado por su madre, Phoenix comenzó a probar regularmente diversas drogas, incluyendo heroína, algo que confirmaría Matt Ebert, asistente de producción de la película “Mi mundo privado”. El actor, en todo caso, negaba todos los rumores de su drogadicción en las entrevistas mientras promovía un estilo de vida saludable que incluía la causa ecologista y el veganismo.

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El consumo de drogas y alcohol, al parecer, habrían sido las razones por las que perdió los dos papeles protagonistas de las películas que le ofrecieron por aquel entonces: “El río de la vida” (que haría finalmente Brad Pitt) y “Reality Bites” (que interpretaría Ethan Hawke, quien trabajó junto a Phoenix en “Exploradores”), aunque sí sería confirmado para participar en la cinta “Entrevista con el vampiro”, una cinta de terror que iba a convocar a las jóvenes estrellas masculinas más populares de los años 90′ (Tom Cruise, Brad Pitt y Antonio Banderas).

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Sin embargo, todos los planes futuros de River Phoenix se vendrían abajo la trágica noche del 30 de octubre de 1993. Esa noche el joven y rubio actor acudió con sus hermanos Joaquin y Rain y su novia de entonces, la actriz de 22 años Samantha Mathis, a un local llamado”The Viper Room”, ubicado en el lujoso barrio de Sunset Bulevard (Los Ángeles) y que su dueño, el conocido actor Johnny Depp, había inaugurado dos meses antes.

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River, tras llegar al local, tenía previsto tocar en el escenario junto al mismo Johny Depp y su amigo Flea, bajista de los Red Hot Chili Peppers. Sin embargo, Flea le comunicó que no había suficiente espacio para que él se presentara, así que River cogió su guitarra y se sentó en una mesa cercana. Un supuesto amigo, quien hasta hoy nunca ha sido identificado, se sentó junto a él y le ofreció una copa, la misma que River Phoenix se bebió sin preguntar. Ignoraba que se trataba de “speedball”, una peligrosa y adictiva mezcla líquida de cocaína y heroína.

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Bob Forrest, cantante del grupo Thelonious Monster y amigo de River Phoenix, relataría que minutos más tarde el actor se le acercó y, pálido como una sábana, le dijo: “No me encuentro demasiado bien. Creo que estoy sufriendo una sobredosis”. Minutos después, River vomitó y cayó al suelo. Su novia Samantha Mathis y su hermano Joaquin lo sacaron de inmediato a la calle, donde intentaron reanimarlo sin éxito. Mientras River Phoenix comenzaba a sufrir violentas convulsiones, Joaquin llamó al 911 pidiendo una ambulancia: “Está teniendo espasmos, en las calles Sunset y Larrabee. Por favor, vengan aquí. (…) Creo que ha tomado Valium o algo así. No lo sé. ¡Por favor! ¡Se está muriendo! ¡Por favor!”.

Curiosamente, antes de acudir al club Viper’s Room, Phoenix y su hermano Joaquin habían acudido a una fiesta donde un adolescente actor llamado Leonardo DiCaprio, intentó sin éxito acercarse a saludar a su ídolo. “River estaba más que pálido, estaba blanco”, recordaría DiCaprio años después, refiriéndose al actor a quien consideraba como uno de sus héroes cinematográficos.

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River Phoenix sería trasladado en ambulancia al hospital Cedars Sinai de Los Ángeles, donde los médicos certificaron su muerte a la 1.51 de la madrugada del 31 de octubre. Desaparecía así, a los 23 años, uno de los actores más talentosos y carismáticos del cine de los años 80′ y 90′, en una muerte absurda y prematura, tal como ocurrió con el legendario actor James Dean, fallecido trágicamente a los 25 años y con quien solían compararlo.

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En la autopsia se confirmaría que había muerto a consecuencia de una sobredosis de “speedball”. Había tomado cocaína y heroína en una cantidad ocho veces superior a la necesaria para matar a una persona, aunque los exámenes también concluyeron que había ingerido morfina, efedrina, marihuana y valium.

El músico Bob Forrest, en su libro de memorias “Running with Monsters”, aseguró que los últimos días de River Phoenix habían sido una jornada interminable de consumo de drogas junto al guitarrista de Red Hot Chili Peppers, John Frusciante. “River estuvo con John durante días y, probablemente, no durmió ni un solo minuto. La rutina era siempre la misma para todos nosotros. Primero, fumábamos crack, luego nos pinchábamos cocaína en vena. Más tarde, de nuevo heroína para ser capaces de mantener una conversación durante unos minutos, antes de empezar el ciclo otra vez”.

Samantha Mathis, su ex novia y quien en la actualidad tiene 49 años, aseguró que la noche en que murió el joven actor “River estaba drogado, pero la heroína que lo mató no apareció hasta que entramos en The Viper Room. Tengo mis sospechas sobre lo que sucedió, pero no vi nada. River ayudó a muchos de sus amigos a salir de las drogas, pero cuando él necesitó ayuda, ellos no le ayudaron. De hecho, en algunos casos, fue todo lo contrario. Sin embargo, sus últimos días lucía muy feliz. Acababa de rodar la película “Dark Blood” y quería hacer otro filme sólo para ganar el suficiente dinero para pagar la universidad de su hermana pequeña. Creo que si River estuviera vivo hoy, seguramente estaría actuando, dirigiendo o salvando el medio ambiente, uno de los temas que más le preocupaban”.

 River Phoenix y su novia Samantha Mathis, a quien conoció durante el rodaje de la película "Esa cosa llamada amor" (1993).

River Phoenix y su novia Samantha Mathis, a quien conoció durante el rodaje de la película “Esa cosa llamada amor” (1993).

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Curiosamente, al inicio de la película “Cuenta conmigo”, Gordon Lachance, el narrador de la cinta (interpretado por el actor Richard Dreyfuss), evocando sus días de niñez y refiriéndose al personaje interpretado por River Phoenix, relataba que “Chris Chambers era el líder de nuestra pandilla, y mi mejor amigo. Él venía de una mala familia, y todo el mundo sabía que acabaría mal. Incluido Chris”.

Esa frase resultaría premonitoria, pues anunció la desaparición de uno de los actores más talentosos y carismáticos de los años 90’, un artista que tuvo el mérito de enseñarle a cientos de actores jóvenes que no tenían que esperar a llegar a cumplir los 40 años para interpretar a personajes amargos y heridos, un intérprete emblema de la generación X que falleció trágica y prematuramente, cuando estaba a punto de transformarse en una gran estrella.

Video: canción de la película “Stand by me”, con escenas de River Phoenix:

Video: Tributo a River Phoenix:

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