Campo de Hielo Sur desde el espacio: Imagen de la NASA muestra todo su esplendor

Una notable fotografía desde una nave espacial nos permite ver la inmensa superficie del Campo de Hielo Sur en toda su magnitud.

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Campo de Hielo Sur

Southern Patagonia Icefield | NASA

Este magnífico panorama satelital del Campo de Hielo Patagónico Sur, fue tomado desde la Estación Espacial Internacional el 13 de febrero de 2014, aprovechando la oportunidad de un día de gran claridad sobre las montañas de los Andes sur.

Desde lejos se ve mejor

El Campo de Hielo Continental Patagónico Sur es la capa de hielo más grande del hemisferio sur. Es la tercera más extensa del mundo luego de las de Antártida y Groenlandia. Abarca una superficie de aproximadamente 12.000 kilómetros cuadrados en la actualidad, extendiéndose a lo largo de unos 350 kilómetros. (48º15′ S hasta los 51º40′ S). La nítida fotografía es un gran logro del astronauta debido a que es muy difícil obtener una toma de toda su extensión debido a la casi constante capa de nubes sobre la región. En la impactante fotografía puede apreciarse un gran frente de tormentas situado sobre el Océano Pacífico sur (arriba, izquierda) que avanza desde el sur sobre el continente.

Lento retroceso

El régimen de precipitaciones sobre la región alimenta con unos 2.11 metros de agua anuales al Campo de Hielo (situado en el centro de la fotografía). Sin embargo, y a pesar de ello, la alta e imponente meseta de hielo está perdiendo lentamente su espesor. Los expertos afirman que durante la última glaciación la masa de hielo se extendía de la orilla del Pacífico y por decenas de kilómetros dentro de la llanura patagónica.

Diversos estudios que analizan la evolución de los hielos continentales, entre ellos un estudio de la topografía de la superficie de 63 glaciares basado en Shuttle Radar Topography Mission datos (SRTM), comparando datos del año 2000 y de un período de registros entre 1968 y 1975, indican un significativo retroceso de sus frentes de hielo. La estimación es que una masa de unos 13,5 kilómetros cúbicos de hielo se pierden cada año.

Proteger lo que nos queda

El estudio ha podido determinar que la mayor pérdida se produciría por “adelgazamiento” del glaciar siendo menor la pérdida por colapso frontal (frente de glaciares cayendo en lagos o morrenas). Entre 4 y 10 veces mayor es la pérdida de masa por “adelgazamiento” que por colapso. Lo inquietante, es que en el período 1995 – 2000, la tasa de disminución se aceleró en casi tres veces con un promedio de 38,7 kilómetros cúbicos por año. Los últimos datos indican que por ejemplo el Glaciar Upsala, retrocedió otros tres kilómetros. Por su parte, el Glaciar Pío XI, es el único con tendencia a crecer en longitud. Una de las hipótesis especula en que al modificarse el volumen de la masa de hielo, esta se estaría adaptando a esa nueva conformación.

Gran parte de su extensión se encuentra protegida al formar parte de diferentes parques nacionales como los de Bernardo O’Higgins y Torres del Paine en Chile y el de Los Glaciares en Argentina.

Campo de Hielo Sur

Glaciar Upsala. Foto gentileza Glaciarium

Campo de Hielo Sur

Glaciar Pío XI. Foto gentileza Glaciarium

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