Patagonia: Así fue su prehistoria, presencia humana y la fauna que se desplazaba en sus vastos territorios

Una apasionante visión de la megafauna y los primeros hombres. ¿Cómo eran y cómo sobrevivían en un entorno cambiante?

Guía de: Patagonia

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Glaciar Vinciguerra. Tierra del Fuego.

La concepción que tenemos de la Patagonia es la que nos legaron los primeros exploradores europeos. Aquellos intrépidos hombres nos han dejado muy valiosas observaciones, registros y comentarios sobre la región y sus habitantes, pero realizadas a partir del siglo XVI. Para ese entonces, la región y sus habitantes ya contaban con una rica prehistoria de miles de años y una geografía muy diferente a la actual.

Otro aspecto que ha limitado el conocimiento de los orígenes patagónicos fue la concepción del mundo y el conjunto de creencias de los exploradores europeos. Todo aquello que no se ajustara a los parámetros de la época fue desechado como fantasías de indígenas o fábulas nacidas de mentes sugestionables. Hoy, gracias a las investigaciones, hallazgos y avances tecnológicos, comenzamos a vislumbrar algo de aquel pasado remoto aún con información parcial, insuficiente y fraccionada, pero sostenida por la calidad y seriedad de los trabajos de investigación.

Un paisaje difícil de reconocer

Se considera que hace unos 30 mil años, al final del Pleistoceno caracterizado por las grandes glaciaciones, el extremo sur de América era un territorio de extensas tundras y parcialmente cubierto de grandes hielos. Los glaciares se alzaban sobre el extremo sur del continente cubriendo la actual Isla de Tierra del Fuego y sus canales hasta aproximadamente el curso del actual río Gallegos, en la provincia de Santa Cruz. Sobre la costa del Pacífico, la masa de hielo cubría lo que hoy es el intrincado conjunto de islas y canales hasta aproximadamente la actual ciudad de Aysén, Chile. La tundra se adentraba varias decenas de kilómetros en el Atlántico y el clima era sumamente riguroso.

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Representación de la región con el gran campo de hielo que llegaba hasta aproximadamente la actual ciudad de Aysén. Nótese que no existía la Isla de Tierra del Fuego, canales y archipiélagos del Pacífico. Historia de la región magallánica. Tomo I pag. 39. Mateo Martinic Beros.

Ese territorio era habitado por grandes animales como el milodón, la macrauchenia y el mastodonte. Compartían el espacio con depredadores como la pantera patagónica, un antecesor del actual puma y al menos dos especies de cánidos. También antecesores del huemul, dos del guanaco actual (paleolama y lama), además del caballo fósil americano. Completaban el cuadro pequeños roedores, dos tipos de avestruces, aves de gran tamaño y la fauna marina similar a la que conocemos. Existen indicios de la presencia del tigre dientes de sable, pero no es concluyente. De ese período no se obtuvieron registros de presencia humana. Aproximadamente hace 22 mil años, se produjo un fenómeno denominado Último Máximo Glaciar, descendiendo en forma pronunciada la temperatura.

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Representación de la macrauquenia (Macrauchenia patachonica). Alcanzaba los dos metros de alto y tres de largo. Su peso era de una tonelada.

Los primeros humanos

Hace algo más de 14 mil años comenzó un proceso de cambio climático en el mundo que también afectó a la región de la actual Patagonia, desencadenando un lento y progresivo proceso de retirada de la capa glacial. Tal proceso se habría extendido durante unos 6 mil años. No fue lineal. Hubo avances y retrocesos en el clima regional, grandes erupciones volcánicas, terremotos y cambios significativos y dramáticos en la conformación y ambiente de la región. En ese contexto arriban los primeros humanos a la Patagonia.

El paulatino aumento de la temperatura permitió que pequeños grupos humanos comenzaran a transitar y asentarse en la región hace aproximadamente unos 13 mil años. En diversos sitios de exploración arqueológica se registran trazas de habitación humana entre los 13 y 10 mil años antes del presente. Un sitio (Monte Verde) registró vestigios de presencia humana hace 14 mil años, aunque ese fechado aún está en observación.

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Imagen de dos aonikenk del Lago Cardiel. No hay registro de fecha pero es posterior al siglo XVIII. Su imagen debe ser tomada como representativa de los antiguos habitantes patagónicos prehistóricos.

Un contexto de oleadas sucesivas y diferentes

El poblamiento de América se habría producido en forma paulatina, hace 15 o 14 mil años, a través del Estrecho de Bering (Alaska). Es la teoría más difundida y aceptada, aunque subsiste la discusión académica. La avanzada de ese desplazamiento habría arribado a la Patagonia luego de atravesar 20 mil kilómetros de montañas, llanuras, desiertos, selvas, marismas y ríos. La monumental hazaña de atravesar el continente de norte a sur habría insumido unos mil años. Otra posible vertiente de poblamiento habría venido desde el Pacífico, más precisamente desde las islas del sudeste asiático (Taiwan, Flores, etc.). Este poblamiento habría ocurrido hace unos 3 mil a mil años antes del presente.

Patagonia fue uno de los últimos lugares en el mundo en recibir la expansión de los seres humanos. Esa ocupación tardía permite inferir que aquellos primeros exploradores patagónicos no eran seres primitivos. Es dable suponer que quienes arribaron a la región contaban con la experiencia y habilidades tecnológicas prácticas producto de miles de años de atravesar el continente u océanos, según sea el caso.

Aquellos primeros hombres convivieron con la megafauna del Pleistoceno. Los hallazgos de restos de grandes mamíferos se concentran en un período que va desde los 13 a los 10 mil años de antigüedad, período en el cual ya estaban instalados los paleoindios en la región. De hecho, en algunos sitios arqueológicos, se ha verificado interacción del hombre con aquellos animales.

El ambiente y entorno eran sumamente inestables: violentas erupciones volcánicas (Reclus, Hudson, Aguilera, etc.), muy probablemente terremotos, aumento paulatino del nivel del mar inundando áreas bajas, creando canales y culminando con la separación de la actual isla de Tierra del Fuego del continente. Conformación de los archipiélagos sobre el Pacífico y las costas retrayéndose a la posición actual.

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Vista del volcán Reclus, en la actualidad. Foto El Magallanews.

Fuentes consultadas:

Historia de la región magallánica. Tomo I. Mateo Martinic Beros.

El poblamiento de la Patagonia: Toldos, milodones y volcanes. Luis Alberto Borrero.

De la Trapananda al Áysen. Mateo Martinic Beros.

Los Aónikenk: historia y cultura. Mateo Martinic Beros.

Crónicas de los patagones. Horacio Jorge Becco

Con lo mínimo: los debates sobre el poblamiento de América del Sur. Luis A. Borrero

Paisajes desconocidos, geografía cultural y tafonomía local. Luis Alberto Borrero

La extinción de la megafauna: su explicación por factores concurrentes. La situación en Patagonia austral. Luis Alberto Borrero.

La presencia humana prehistórica. Dr. Jean Pierre Bergoeing.

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