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June Almeida: La olvidada descubridora de los coronavirus

Fue una investigadora escocesa quien fotografió por primera vez en 1964 los coronavirus, mientras investigaba el resfrío y otras enfermedades respiratorias.

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Muchos escuchamos por primera vez la palabra coronavirus hace pocos meses, sin embargo este no es un término nuevo. Los coronavirus se descubrieron en 1964 gracias al microscopio electrónico y a una mujer : June Almeida.

Paradojalmente ella no tenía título universitario, sino que fueron los años de experiencia investigando en laboratorios del Reino Unido y de Canadá los que le permitieron dar con los coronavirus que causaban algunas gripes y resfríos.

June Almeida había nacido en Glasgow en 1930 e ingresó a trabajar como técnica de laboratorio en histopatología en la Enfermería Real de Glasgow a los 16 años. No terminó  la escuela porque la había tenido que abandonar por razones económicas.

Ahí comenzó a dar sus primeros pasos en la carrera vinculada a la salud, con tanto éxito que se trasladó a Londres para avanzar profesionalmente. Estando en la capital inglesa se casó con el venezolano Enrique Almeida. Era 1954 y los recién casados decidieron irse a vivir a Toronto, Canadá.

Instalada en Norteamérica June no dejó de trabajar e ingresó al Instituto del Cáncer de Ontario. Es ahí donde profundizó sus conocimientos sobre el uso del microscopio electrónico para estudiar distintos virus, bacterias y microorganismos.

corona

 En ese contexto y en su afán para descubrir las causas de distintas enfermedades es que desarrolló diversas técnicas que le facilitaran la observación. La que le permitió mayores avances era la que consistía en el uso de anticuerpos desarrollados en animales o humanos, que hacían que los virus se agruparan en torno a ellos.

Fue tan destacada su labor en este campo, que en 1964 la llamaron desde el Reino Unido para que volviera a trabajar en la Escuela de Medicina del Hospital St. Thomas en Londres. El mismo recinto  que trató al actual primer ministro británico, Boris Johnson, cuando padeció el covid-19 hace unas semanas.

Trabajando en esa entidad se unió al equipo del doctor David Tyrrell, quien estudiaba el virus del resfriado común. El galeno tenía un un problema: había un porcentaje de enfermos en los que no podía detectar el virus que causaba el padecimiento.

Tyrrelll supuso que bajo el microscopio electrónico y el ojo estudioso de June Almeida, podría encontrar una solución al inconveniente que trababa sus investigaciones, así que la sumó a ella al equipo.

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El médico no se equivocó. June Almeida logró diferenciar el causante de esas enfermedades. Lo describió como  un virus de la gripe o influenza, pero no exactamente igual. Ella aún no lo sabía, pero era el primer coronavirus humano.

En el laboratorio estaban conscientes que el hallazgo no era menor e intentaron publicar un artículo con los resultados de su investigación en una revista científica. Sin embargo, como cuenta la BBC de Londres, éste fue rechazado, “porque los árbitros dijeron que las imágenes que había producido eran solo imágenes malas de partículas del virus de la gripe”.

Esto no detuvo a  June, que  siguió investigando y en 1965 reportó en el British Medical Journal un nuevo descubrimiento: cepa B814. Dos años después aparecieron las primeras fotografías de lo que había visto  en el Journal of General Virology.

¿De dónde viene el nombre de coronavirus entonces? Fue su descubridora, junto con el doctor Tyrrell y el profesor Tony Waterson, el hombre a cargo de St. Thomas, quienes llamaron “coronavirus” a las nuevas partículas, debido a la corona que las rodeaba en las imágenes.

Almeida murió en 2007, ya retirada de los laboratorios ejercía como profesora de yoga, aunque volvió  a colaborar en ciencias al principio de 1980 para las investigaciones sobre el VIH.

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