Gran descubrimiento: Gemelo del Sol posee un planeta en un cúmulo estelar

Astrónomos usando un telescopio en Chile, han descubierto un exoplaneta orbitando una estrella casi idéntica al Sol en un cúmulo estelar a 2500 años luz de la Tierra.

Durante seis años, los astrónomos han utilizado el sofisticado buscador de planetas HARPS del Observatorio Europeo Austral (ESO), situado en Chile, en conjunto con otros telescopios alrededor del mundo, para descubrir tres planetas orbitando estrellas en el cúmulo Messier 67.

Gemelo del Sol

Foto: ESO/L. Calçada

Esta impresión artística muestra uno de los tres planetas descubiertos recientemente en el cúmulo estelar Messier 67. En este cúmulo, todas las estrellas presentan aproximadamente la misma edad y composición que el Sol.

Si bien en la actualidad ya se han detectado más de mil exoplanetas fuera del Sistema Solar, sólo un puñado de ellos ha sido encontrado en cúmulos estelares (condensaciones locales de estrellas unidas por fuerzas gravitacionales que aparecen en el cielo como concentraciones de puntos luminosos) . Notablemente, uno de estos nuevos exoplanetas está orbitando una estrella que es un gemelo solar muy poco común (una estrella que es casi idéntica al Sol en todos sus aspectos).

Curiosa escasez de exoplanetas

Ahora ya se sabe que los planetas que orbitan estrellas fuera del Sistema Solar son bastante comunes. Estos exoplanetas se han encontrado orbitando estrellas de una amplia gama de edades y composiciones químicas, y están dispersos en los cielos. Sin embargo, hasta ahora, muy pocos planetas han sido descubiertos dentro de cúmulos estelares. Esto es particularmente extraño, ya que es sabido que las estrellas nacen en cúmulos. Los astrónomos se han preguntado si existe algo peculiar acerca de la formación de planetas en cúmulos estelares que pudiera explicar esta curiosa escasez.

Anna Brucalassi (Instituto Max Planck para Física Extraterrestre, Garching, Alemania), autora principal del nuevo estudio, junto a su equipo, deseaban investigar más a fondo. “En el cúmulo estelar Messier 67, todas las estrellas tienen aproximadamente la misma edad y composición que el Sol. Esto proporciona un perfecto laboratorio para estudiar cuántos planetas se forman en un ambiente tan aglomerado, y si acaso se forman principalmente alrededor de estrellas más masivas o menos masivas”.

Gemelo del Sol

Foto: ESO/Digitized Sky Survey 2

Esta imagen de gran campo del cielo alrededor del longevo cúmulo estelar abierto Messier 67 fue creada a partir de imágenes que forman parte del Digitized Sky Survey 2. El cúmulo se aprecia como el conjunto abundante de estrellas en el centro de la imagen.

El equipo utilizó el instrumento buscador de planetas HARPS, del Telescopio de 3.6 metros de ESO, en el Observatorio La Silla. Estos resultados fueron complementados con observaciones desde varios otros observatorios alrededor del mundo. Se monitorearon cuidadosamente 88 estrellas seleccionadas en Messier 67 durante un periodo de seis años, para observar los pequeñísimos movimientos indicadores de acercamiento y alejamiento desde la Tierra, que revelan la presencia de planetas orbitando estrellas distantes.

Este cúmulo se encuentra aproximadamente a 2500 años luz, en  la constelación de Cáncer (El Cangrejo) y contiene alrededor de 500 estrellas. Muchas de las estrellas del cúmulo son más tenues que aquellas normalmente seleccionadas para la búsqueda de exoplanetas y, al intentar detectar las señales débiles de posibles exoplanetas el instrumento HARPS fue exigido al límite.

Tres mundos lejanos

Se descubrieron tres exoplanetas: dos orbitando estrellas similares al Sol, y uno orbitando una estrella gigante roja, más masiva y evolucionada. Respecto a los dos primeros, ambos tienen aproximadamente un tercio de la masa de Júpiter (el mayor planeta del Sistema Solar) y orbitan sus estrellas anfitrionas en siete y cinco días respectivamente. El tercer exoplaneta tarda 122 días en orbitar su estrella anfitriona y es más masivo que Júpiter.

Se comprobó que el primero de estos planetas se encontraba orbitando una estrella notable, uno de los gemelos solares más idénticos detectados hasta la fecha. Es el primer gemelo solar en un cúmulo que se haya descubierto conteniendo un planeta.

Dos de los tres planetas son “Júpiteres calientes” – planetas comparables a Júpiter en tamaño, pero mucho más cercanos a sus estrellas anfitrionas y, por lo tanto, mucho más calientes. Los tres planetas están más cercanos a sus estrellas anfitrionas que la zona habitable, donde podría existir agua en estado líquido.

“Estos nuevos resultados demuestran que los planetas en cúmulos estelares abiertos son casi tan comunes como los que se encuentran alrededor de estrellas aisladas – pero no es fácil detectarlos”, afirmó Luca Pasquini, co-autor del nuevo artículo científico. “Los nuevos resultados contrastan con trabajos anteriores que no lograron encontrar planetas en cúmulos, pero concuerdan con otras observaciones más recientes. Continuamos observando este cúmulo, para descubrir cómo las estrellas con y sin planetas difieren en masa y composición química”.

Más sobre Exploración Espacial

Comentarios Deja tu comentario ↓
Síguenos en Facebook X